La reina del swing

Me siento muy feliz de poder anunciar la publicación de las memorias de Norma Miller, La reina del swing, con Ediciones Carena (por primera vez en español).

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Norma Miller, la «reina del swing», empezó a bailar lindy hop a los quince años y, actualmente, a sus 99 años, es todo un mito en el mundo del baile. Su biografía ofrece un recorrido apasionante por su vida y su carrera como bailarina, coreógrafa y humorista.

Sus memorias evocan el Nueva York de los años treinta y el ambiente en el que nació la música swing y su baile, el lindy hop, en la emblemática sala de baile Savoy de la mano de las grandes bandas de Chick Webb, Duke Ellington y Count Basie.

Es un relato emocionante, con su característico humor y a un ritmo trepidante.

Los que me conocen saben que llevo más de tres años con este proyecto (llámese ilusión u obsesión).  Tengo que agradecer a muchas personas que me han apoyado y ayudado de diferentes formas durante este tiempo, pero primero quiero agradecer a Big South Swing que creyeran en esta propuesta, porque sin ellos no hubiera sido posible realizarlo.

El viernes 21 de diciembre presentamos La reina del swing en la sede de Big South en Madrid. Fue un honor y un placer poder hablar de Norma Miller con un público que comparte esta pasión por el baile. Al fin y al cabo, ¿a qué loco no le gusta hablar de su tema? Creo que fue el sitio ideal para que La reina del swing diera sus primeros pasos.

Es algo realmente insólito que estemos publicando sus memorias poco días después de que Norma Miller celebrara su 99 cumpleaños. Gracias Norma por compartir tu historia, por ser una inspiración y por seguir swingueando.

Ahora que me ha llegado el primer envío, puedo confirmar que es muy emocionante tener el libro entre manos por primera vez. No sé por qué caminos me llevará La reina del swing, pero siento que el 2019 tendrá mucho ritmo.

Espero que lo disfrutéis Lindy hoppers.

Calendario de Presentaciones de “La reina del swing”

21/12/2018 – Big South Swing, Madrid.

12/02/2019 – Sala Riquela, Santiago de Compostela.

08/02/2019 – La Casa del Libro, Vigo.

14/02/2019 – La Casa del Libro, Calle Fuencarral, Madrid.

20/02/2019 – Librería Númax, Santiago de Compostela.

22/02/2019 – Sala Mardi Gras, La Coruña.

17/03/2019- Pazo de San Marcos, Lugo.

22/03/2019 – Librería 1616 Books, Salobreña.

23/03/2019 – Librería Picasso, Granada.

30/03/2019 – La Central del Raval, Barcelona.

29/06/2019- Fisterra Blues Experience, Fisterra.

Algunas imágenes de las presentaciones

 

 

Banda sonora

Podéis ponerle música al libro escuchando esta banda sonora en Spotify 

Comprar

La reina del swing se puede comprar online en la web de Ediciones Carena , en las escuelas Big South Swing (Madrid), Swing Jazz Lugo y Swingmaniacs (Barcelona), además de las mejores librerías: La Casa del Libro en Madrid, La Central del Raval en Barcelona, 1616 Books en Salobreña,  Numax en Santiago de Compostela, La  Casa del Libro en Vigo y la Librería Picasso en Granada, entre otros.

La reina del swing: las memorias de Norma Miller (Norma Miller y Evette Jensen, Traducción de Karen Campos McCormack. Ediciones Carena, 2018).

 

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Harlem on Parade: Whyte’s Hopping Maniacs in Dublin

This post was originally published as a guest post on the Frankie Manning Foundation site (by Karen Campos McCormack).

This might not be a widely known fact among the Irish Lindy Hopping community, but Frankie Manning was in Dublin in 1937. He was performing with Whyte’s Hopping Maniacs, as Whitey’s Lindy Hoppers were billed on this European tour with the Cotton Club Revue. They landed in Dublin following a successful ten weeks run at the Moulin Rouge in Paris and six weeks at the London Palladium. In his memoir, Frankie Manning: Ambassador of Lindy Hop (see notes below), after describing their tour of Paris and London, Frankie mentions briefly that they also performed in Dublin and Manchester. I was intrigued by this single line, and decided to do some research last summer when I was in Ireland. I was amazed at what I discovered in just a few days at the library and trawling through online Irish newspaper archives. Since I first fell in love with Lindy Hop in Dublin, knowing that Whitey’s Lindy Hoppers actually danced here and walked the streets of Dublin is especially meaningful for me.

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CWhyte’s Hopping Maniacs –presenting something new in dance creations–in “Harlem on Parade” which comes to the Theatre Royal, to-day.’ (The Irish Press, Monday 30 August 1937). From left to right: Naomi Waller, Frankie Manning, Lucille Middleton, Jerome Willliams, Mildred Cruse and Billy Williams.

 

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Advert in The Irish Press, 31 August 1937 (Source: Irish News Archive).

 

The Cotton Club Revue was billed as ‘Harlem on Parade’ in its visit to Dublin. It opened at the Theatre Royal on Monday 30 August 1937 and ran that week, closing on Saturday 4 September.

 ‘Everyone should go and see the Cotton Club Revue’

The Cotton Club Revue set sail from New York on 25 May 1937 and showcased the best African American musical and dance talent. It was spectacular in all senses, with a travelling cast of sixty artists including the Teddy Hill Orchestra, the Three Berry Brothers dance act, singers Rollin’ Smith and Alberta Hunter, Harlem dancers Freddy and Ginger, tap dancer Bill Bailey, Whyte’s Hopping Maniacs, the Tramp Band (a novel musical act), and a chorus line of ‘25 copper coloured gals’, as they were advertised. The Revue performed in full in Paris and London, but the chorus line was dropped for their shows in Dublin and Manchester. For the European tour Teddy Hill was replacing the Cab Calloway band from the original New York show, and similarly, Bill Bailey replaced tap star Bill ‘Bojangles’ Robinson. Frankie said about Teddy Hill’s orchestra, which at the time included a young Dizzie Gillespie, ‘I always loved dancing to that band. They knew how to improvise on the spot.’ (Frankie Manning, Ambassador of Lindy Hop, p135). The Cotton Club was the epitome of show business, and performing there was a turning point in his career.

The show gathered enthusiastic reviews in its European tour. Playing at the Moulin Rouge in Paris it attracted Django Rheinhardt and Hugues Panassié, the famous French jazz critic, (the former went to see them perform every night according to Frankie, and Panassié went to see them fifteen or twenty times). For Panassié, ‘The biggest event of the 1937 season in Paris was the arrival of the Cotton Club Revue’, and ‘Everyone should go to see the Cotton Club Revue.’ (Quotes from Paris Blues, p77).

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London Palladium Cotton Club Revue programme, 1937 (Source Flashbak)

It was advertised in British papers as ‘The fastest entertainment in the world and given by Harlem’s foremost entertainers.’

Swing comes to town

It was late August 1937 when Harlem on Parade came to Dublin. These were dark times in European history, the Irish newspapers are full of news about the Spanish Civil War (refugees fleeing from Franco’s troupes in Santander) and thousands gathering at the Nazi Annual Congress in Nuremberg, on the same pages that Harlem on Parade is advertised. In the face of the Depression and increasing world conflict, Harlem was spreading its message of swing and joy across Europe, a ‘riot of music, dancing, song and rollicking fun’, as described by the Irish paper the Saturday Herald (28 August).

Down with Jazz

Ireland might not have seemed like the most swingin’ location. Just a few years earlier, leading religious figures and politicians, including President Eamon De Valera, had supported a ‘Down with Jazz’ campaign (1934). Jazz music, and dancing in particular, were seen as a pagan threat to Catholic morality and Ireland’s newly independent national identity, claiming that jazz dancing was ‘suggestive and demoralizing’, ‘a menace to their very civilization as well as religion’. To give foreign readers an idea of the sway of the Catholic Church at the time, just about a quarter of Ireland’s population (i.e. one million people) had gathered at the 1932 Eucharistic Congress High Mass in Phoenix Park (Dublin). Despite this campaign and the severe restrictions of the 1935 Dance Hall Act, jazz music and dancing were hugely popular—Swing music was the music of the moment worldwide, and American film and music were pervasive, as much in Ireland as in Franco’s Spain and even Germany. Dubliners who wished to evade the dark news coming from Europe had no end of jazzy entertainment options from cinemas to theatres or dances.

Harlem on Parade at the Theatre Royal

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Image of the Theatre Royal from its opening programme in 1935 (source arthurlloyd.co.uk)

Harlem on Parade opened on Monday 30 August 1937 in Dublin’s top venue, the (third) Theatre Royal, located on Hawkins Street. An ambitious modernist entertainment venue opened in 1935, it was the largest theatre in Ireland, and one of the largest in Europe, with seating for 3,850 people. It included the luxury Regal Rooms (dining room and ballroom) and a cinema. Harlem on Parade was at the Theatre Royal in a cine-variety format, including local artists and two short films; the Theatre Royal had been especially designed for this type of entertainment, which was very popular before the advent of TV. Unfortunately, nothing remains on its former site to give us an idea of the splendour of the Theatre Royal, as it was demolished in 1962 (and replaced by probably the ugliest government buildings in Dublin).  The only surviving element is the grand marble staircase from the Theatre Royal’s Regal Rooms, now located in the Marks and Spencer’s store on Grafton Street, which is open to the public if you wish to literally follow in Frankie’s steps.

Whyte’s Hopping Maniacs

Whyte’s Hopping Maniacs were Whitey’s top group and comprised three teams on the European tour: Naomi Waller and Frankie Manning, Lucille Middleton and Jerome Williams, Mildred Cruse and Billy Williams. They had started performing at the Cotton Club in 1936. Whitey had several dance groups going at that time under different names, such as the group dancing in the Marx Brothers movie. Frankie suggested the name of Whyte’s Hopping Maniacs because they were crazy, but over the years all the groups came to be referred to under the umbrella of Whitey’s Lindy Hoppers (Frankie Manning, Ambassador of Lindy Hop, p125).

Harlem Celebrations in Dublin

The entirely African American cast of Harlem on Parade would have attracted quite some attention in Dublin, which was not as racially diverse then as nowadays. Although Irish audiences would have been familiar with African American performers from films and touring shows. I was excited to find several photographs of the cast around Dublin, including some of Frankie and other members of Whitey’s Hopping Maniacs, published in the Irish newspapers.

The big news story that week (aside from the Spanish civil war and the Nazi congress) was the heavyweight world championship fight between Joe Louis and Welshman Farr (the ‘white hope’ to regain the championship from ‘negro’ Joe Louis, Evening Herald 31 August) which was taking place in New York. The fight was given full-page round-by-round coverage, and there are two related photos of the Harlem on Parade cast, one of them reading the latest news scoop, and another celebrating Joe Louis’ victory. As Norma Miller explains in her memoirs, Joe Louis was an important hero for the African American community (Swingin’ at the Savoy). The Evening Herald photo of the Harlem cast celebrations (31 August), provides us with the first identifiable image of Frankie in Dublin.

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‘Members of the “Harlem on Parade” cast are appearing at the Theatre Royal, Dublin, this week, reading The Irish Presss “scoop” poster -Louis To Cover Fight for Us.’ (The Irish Press, 31 August 1937. Source: Irish News Archive). Unidentified cast members.
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‘Harlem celebrations in Dublin: Enthusiastic members fo the “Harlem on Parade” cast who are appearing at the Theatre Royal, rejoice at the result of the big fight. Picture taken early this morning.’ (Evening Herald, Tuesday 31 August 1937). (Source: Irish News Archive). Frankie Manning, easily recognizable sitting centre-left looking at the camera, with Dizzy Gillespie just in front of him waving his hat, and other unidentified cast members, possibly including, left to right, Naomi, Mildred and Lucille, to be confirmed.

The hottest thing in town

There is also a photo of the Harlem on Parade cast looking at the Gas Company Building window display. Cynthia Millman helped me identify this photo where we can see Lucille Middleton and Naomi Waller (possibly even Frankie and Billy, but this is more uncertain due to the grainy image). This is an image of Whitey’s Lindy Hoppers walking Dublin’s streets in a recognizable location. The Gas Company on D’Olier Street, now the Trinity College Dublin School of Midwifery, is one of the few well preserved examples of Art Deco in Dublin, and is open to the public. The association between the Gas Company and the Harlem on Parade show seems to have gone even further, judging by the Gas Company advert that ran in the Evening Herald; also note the interesting jazz-inspired window display.

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‘Members of the “Harlem on Parade” company are interested in the Gas Company’s novel window display.’ (Saturday Herald, 4 September 1937), (source: Irish News Archive). Female figures left to right: Lucille Middleton and Naomi Waller, closest to the window. Male figures possibly include Frankie Manning, Billy Williams and Jerome, but the image is insufficiently clear to confirm.
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Gas Company advert, (Evening Herald, 30 August 1937). (Source: Irish News Archive).

A Day at the Races

Harlem on Parade provided Dublin audiences with the first opportunity to see the Lindy Hop live but, interestingly, they might have already seen Whitey’s Lindy Hoppers on screen, only shortly after American audiences. The Marx Brothers’ film A Day at the Races, which featured a dance scene with a different Whitey’s Lindy Hoppers group, was released in June 1937 in the US and had a pre-London release in early August in Dublin at the Savoy Cinema (still Dublin’s foremost cinema today). The Harlem on Parade show arrived hot on its heels, and it is fun to imagine that it might even have been possible for Frankie to have seen the first Hollywood Lindy Hop performance while in Dublin, although there is no evidence to back this. A Day at the Races continued to tour Irish cinemas well into 1938.

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A Day at the Races advert (Evening Herald, 7 August 1937), (source: Irish News Archive).

From Dublin the Cotton Club Revue went on to Manchester before returning to the US in September 1937.

In the press:

The Evening Herald:

 “Harlem on Parade”, the show which comes to the Theatre Royal on August 30, has been acclaimed as the greatest cavalcade of coloured artists in the world. Following a sensational ten weeks’ appearance at the French capital, they were engaged for six weeks at the London Palladium, where they broke all box-office records.’’ (Evening Herald, 26 August 1937).

The Irish Independent:

Royal’s Outstanding Show: At the top of the bill is “Harlem on Parade”…This feature is well worth seeing. The fine singing of Rollin’ Smith in “Ole Man River”, and “Poor Old Joe,” and the dancing of Bill Bailey, are notable in the performance. Several new dances are presented. There is the “Lindy Hop” by Whyte’s Hopping Maniacs. Then there is the music of Teddy Hill and his orchestra from New York. (Irish Independent, 31 August 1937).

The Manchester Guardian:

Then the first crisp trumpet notes of the Teddy Hill’s band are heard through the curtain. Immediately the whole atmosphere changes, and the Cotton Club artists from New York set out show this benighted continent what hot jazz really is…Whyte’s Hopping Maniacs abandon themselves whole-heartedly to the primitive ebullience of the Lindy Hop. (Manchester Guardian, September 7 1937. Source: Proquest Historical Newspapers, the Guardian and the Observer).

Hugues Panassié (French jazz critic):

Whitey’s Hopper Maniacs are three couples who specialise in a dance called the lindy hop (the name comes from the Lindbergh hop), a dance which has been raging for some time in America. The six dancers are remarkable, in particular Naomi Waller and Lucille Middleton. It is difficult to give readers who have never seen the lindy hop an idea of what it looks like. It is the most dynamic dance in the world. The dancers throw their partners up in the air, jump in front of each other and perform the most unpredictable gags.  (Hugues Panassié, as quoted in This Thing Called Swing, p220).

Celebrating Frankie in Dublin

This research is an on-going project, and I welcome any further information other readers can add about Whitey’s Hopping Maniacs’ visit to Dublin or help identifying the members of the cast in the photos. I would like to thank Cynthia Millman in particular and the Frankie Manning Foundation for their encouragement and support. I would also like to thank the staff of Trinity College Library.

I am interested in commemorating Frankie’s visit and the Harlem on Parade show in Dublin next year, as 2017 would be the 80th anniversary. If you would like to get involved please contact me.

Karen Campos McCormack is a freelance translator and swing dance, music and history enthusiast. She is currently working on the Spanish translation of Norma Miller’s Swingin’ at the Savoy: the Memoir of a Jazz Dancer (Temple University Press). She is the founder of Compostela Swing and you can find more of her articles in English and Spanish on Atlantic Lindy Hopper.

Contact

Sources

Batchelor, Christian, This Thing Called Swing: Study of Swing Music and the Lindy Hop, the Original Swing Dance. Original Lindy Hop Collection, 1997. https://www.amazon.com/This-Thing-Called-Swing-Original/dp/0953063100

Brennan, Cathal, ‘The Anti-Jazz Campaign’, Irish History Online, 1 July 2011. http://www.irishhistoryonline.ie/

Devitt, David, ‘The Theatre Royal – A Palace of Cine-Variety’, History of Ireland, Vol. 21, No. 2 (March/April 2013).

Flashbak, ‘The Cotton Club Revue Visit London in 1937’, http://flashbak.com/the-cotton-club-revue-visit-london-in-1937-22484/

Fry, Andy, Paris Blues: African American Music and French Popular Culture, 1920-1960. University of Chicago Press, 2014. http://press.uchicago.edu/ucp/books/book/chicago/P/bo18008923.html

Irish News Archive, https://www.irishnewsarchive.com/

Kerins, Des, ‘The Story of a Staircase’, Arthurlloyd.co.uk, http://www.arthurlloyd.co.uk/Dublin/TheatreRoyalDublin/Staircase/TheatreRoyalDublinStaircase.htm

Lloyd, Mathew, ‘The Theatre Royal, Hawkins Street, Dublin’, Arthurlloyd.co.uk, http://www.arthurlloyd.co.uk/Dublin/TheatreRoyalDublin/TheatreRoyalDublin.htm

Manning, Frankie & Millman, Cynthia R., Frankie Manning: Ambassador of Lindy Hop. Philadelphia: Temple University Press, 2007. http://www.temple.edu/tempress/titles/1877_reg.html

Miller, Norma & Jensen, Evette, Swingin’ at the Savoy: The Memoir of a Jazz Dancer.  Philadelphia: Temple University Press, 1996. http://www.temple.edu/tempress/titles/1214_reg.html

Newspapers

Evening Herald, 7 August, 30 & 31 August 1937 (Irish news archive).

Manchester Guardian, 7 September 1937 (Proquest Historical Newspapers)

The Irish Independent, 31 August 1937 (Irish news archive).

The Irish Press, 30 & 31 August 1937 (Irish news archive).

Saturday Herald, 28 August and 4 September 1937 (Irish news archive).

 

Cassino da Urca, Rio a ritmo de swing

English

Puede que no hayas reparado en esta joya escondida de Rio de Janeiro durante la locura olímpica. Cassino da Urca era el casino más espectacular de Rio, su origen se remonta a los años 30 y era el paradigma de la era dorada del glamur de Rio con sus lujosos casinos y grandes artistas nacionales e internacionales. Carmen Miranda era la atracción estrella del casino antes de trasladarse a Hollywood. Algunas de las estrellas que frecuentaron el Cassino da Urca incluyen a Josephine Baker, Bing Crosby, Walt Disney y Orson Welles. Este local estaba en pleno swing en los años 30 y 40, e incluso podías ver el mejor Lindy Hop de Harlem con los Whitey’s Lindy Hoppers que actuaron allí durante su gira de 1941-1942; de hecho, debido a la  II Guerra Mundial se vieron obligados a retrasar su vuelta y quedarse en Brasil varios meses por miedo a que su barco fuera atacado al agravarse el conflicto internacional. Aún se puede ver el edificio del casino, recientemente restaurado, situado sobre una tranquila playa en el barrio de Urca, al otro lado de la bahía de Rio, pero no da idea del lujo del casino en su época de esplendor.

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Cassino da Urca

Norma Miller era una de las bailarinas del grupo de Whitey’s Lindy Hoppers que fueron a Rio y describe su llegada en sus memorias  Swingin’ at the Savoy:

El conductor nos llevó bordeando la Playa de Copacabana por la carretera que va serpenteando hasta el Casino de Urca; un bellísimo edificio sobre la playa, con una marquesina que llegaba hasta la calle. Era justo como nos lo habíamos imaginado, como un escenario de película fabuloso. No había nada en América que se pudiera comparar con este casino. Estaba a pie de playa, mirando a la bahía, y desde el patio podías contemplar una vista espectacular de la bahía y de la estatua de Cristo.  Rio ocupó un lugar especial en mi corazón enseguida. (p 173).

Carmen Miranda

Probablemente sea la estrella más icónica de Brasil, y actuaba todas las semanas en Cassino da Urca hasta 1940, cuando se trasladó a Hollywood.

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Carmen Miranda

Carmen Miranda cantando O Tic-Tac do Meu Coraçao (1942).

El Casino

Joaquim Rolla fue el empresario que convirtió el Cassino da Urca en el mejor casino de Sudamérica y más allá. Jugando a las cartas en 1933 se hizo propietario de parte del casino.  Después de hacerse con toda la propiedad lo transformó en algo mucho más ambicioso y reabrió sus puertas en 1936 tras las renovaciones.

El casino tenía tres orquestas, un gran conjunto de coristas al estilo de las “Rockettes” y más de cien cantantes de orquesta (cada cantante hacía un solo número con la banda). En palabras de Norma Miller: «Era algo parecido a Las Vegas hoy en día». La orquesta de Carlos Machado era la principal orquesta en Rio en la época en la que estuvieron los Whitey’s Lindy Hoppers y Grande Otello era el actor y cantante estrella local. Había un teatro, varias salas de juego y restaurantes, además de un servicio en barco para acercar a los clientes a otros casinos.

Todo el Cassino era bello y de un lujo increíble. El escenario era móvil, y al terminar una banda de tocar desaparecía bajo el suelo a la vez que la siguiente banda comenzaba a sonar (se puede ver este mecanismo en acción en el vídeo del Istituto Europeo di Design incluido al final del post).

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Un espectáculo en Cassino da Urca
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El famoso grill bar del Cassino
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La entrada del Cassino

Este clip recrea  la última actuación de Carmen Miranda en el Cassino da Urca.

La estancia de Walt Disney también inspiró este corto de  Donald Duck .

Whitey’s Lindy Hoppers

Los Whitey’s Lindy Hoppers viajaron a Rio de Janeiro en diciembre 1941. El conjunto incluía a tres parejas: Frankie Manning y Ann Jonson, Al Minns y Willamae Ricker, Billy Ricker y Norma Miller. Los Lindy Hoppers adoraban la samba y fueron un exitazo la noche del estreno según Norma:

«Amábamos Brasil, y Brasil nos amaba a nosotros. Cuando saltamos al escenario con la banda supe que estaba ocurriendo algo especial. Fue maravilloso, era ese ritmo de samba…El público chillaba, y la banda estaba swingueando a lo loco. Cuando terminamos el público se volvió loco, todo lo demás se paró. Salimos a saludar una y otra vez, y finalmente, dejaron que nos marcháramos. Fuimos un bombazo en Río.  Habíamos encontrado nuestro segundo hogar». (p 175).

Los Whitey’s Lindy Hoppers tenían un contrato de 6 semanas, pero después del bombardeo de Pearl Harbor se volvió demasiado peligroso volver en barco, y 6 semanas se convirtieron en 10 meses, durante los cuales actuaron en todos los principales casinos de Brasil. Hacían un primer espectáculo en el Cassino da Urca y después cogían una lancha motora para cruzar la bahía y actuar en el Cassino Icarai.

Puedes leer más sobre las aventuras de Norma Miller en Brasil, donde aprendió a bailar samba y participó en el desfile de Carnaval, de sus conversaciones con Orson Welles y su escape de una turba furiosa en  Swingin’ at the Savoy.

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Norma Miller sobre la samba y el swing:

Los brasileños tienen un swing propio, pero tiene las mismas raíces africanas que el jazz americano. Los negros de Brasil le dieron un ritmo de samba, y los negros americanos le pusieron swing. Los lazos que nos unían estaban ahí, y lo percibimos inmediatamente. Todo Brasil era puro swing. (p 173).

Orson Welles

El Cassino da Urca fue también escenario de grabación de la película inacabada de Orson Welles  It’s All True, que incluía una parte documentando el carnaval de Rio (filmado durante la estancia de los Whitey’s Lindy Hoppers). Por desgracia, el proyecto nunca se completó y no sobrevive mucho metraje. Welles era un gran aficionado al jazz y había estado trabajando en una película con Louis Armstrong documentando la historia del jazz antes de acceder a venir a Brasil cuando fue nombrado embajador de buena voluntad para América Latina como parte del esfuerzo de guerra. El capítulo sobre el carnaval también se llamó «La historia de la samba».

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Entertainer Orson Welles (CR) attending the Rio de Janerio Carnival celebration. (Photo by Hart Preston//Time Life Pictures/Getty Images)

El Cassino da Urca hoy en día

El juego se declaró ilegal en Brasil en 1946 y el edificio fue comprado por una cadena de televisión. Después de permanecer en ruinas desde los años 80, el casino ha sido recientemente restaurado gracias al Istituto Europeo di Design. Puedes  seguir los pasos de la historia del casino y su renovación en este video de IED.

Si tienes la suerte de visitar Rio, esta es su  localización.

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Más información

Este artículo está inspirado y basado en las Memorias de Norma Miller  Swingin’ at the Savoy: the Memoir of a Jazz Dancer (Temple University Press). Su libro está disponible en inglés en Amazon y actualmente estoy finalizando su traducción al español.

Otras fuentes:

http://www.cassinosdobrasil.com.br/cassinos-famosos/cassino-da-urca-rio-de-janeiro/

http://www.royalrio.net/site/cassino-da-urca-the-golden-years-of-rio-de-janeiro/

Istituto Europeo di Design, https://youtu.be/PyW_XWLsFPU 

Banda sonora:

Aquarela do Brasil (Ary Barroso) en cualquiera de sus versiones.

 

Cassino da Urca – Swingin’ Rio

Español

You might have missed this hidden treasure of Rio de Janeiro during the Olympic craze. Cassino da Urca was Rio’s most spectacular casino dating back to the 1930s, the epitome of Rio’s golden era of glamour with its grand casinos and top level national and international performers. Carmen Miranda was the casino’s resident star attraction before moving to Hollywood. Some of the stars who frequented the Cassino da Urca included Josephine Baker, Bing Crosby, Walt Disney and Orson Welles. The place was swingin’ in the 1930s and 40s, and you could even see Harlem’s best Lindy Hop with Whitey’s Lindy Hoppers, who performed here on tour in 1941-1942; in fact, due to World War II they were forced to delay their return and remain in Brazil several months for fear their boat might be attacked as the international conflict grew. The recently renovated casino building can still be seen overlooking a quiet beach in the Urca neighbourhood, across the bay from Rio, but it gives us little indication of the scale and luxury of the casino in its heyday.

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Cassino da Urca

Norma Miller was one of the Whitey’s Lindy Hoppers dance troupe that went to Rio and describes her arrival in her memoirs Swingin’ at the Savoy:

The driver took us along Copacabana Beach where the road winds all the way to Cassino da Urca, a beautiful building on the beach, with an awning all the way to the street. It was just as we anticipated, like a fabulous movie setting. There was nothing in America to compare to this casino. It was on the beach, facing the harbor, and when you stood on the patio looking across the harbor, you had a breathtaking view of the statue of Christ. Rio immediately filled a special place in my heart. (p 173).

Carmen Miranda

Is probably Brazil’s most iconic star, and she performed weekly at the Cassino da Urca until 1940, when she moved to Hollywood.

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Carmen Miranda

Carmen Miranda singing O Tic-Tac do Meu Coraçao (1942).

The Cassino

Joaquim Rolla was the entrepreneur who transformed the Cassino da Urca into the best casino in Latin America and beyond. He won ownership over part of the casino playing cards in 1933.  After becoming the sole owner he turned it into something much more ambitious and reopened in 1936 following the renovations.

The casino had three big bands, a large chorus line like the Rockettes, and over one hundred band singers (each singer would perform just one number with the band). In Norma Miller’s words: ‘It was something like Las Vegas today’. The Carlos Machado Band was the leading big band in Rio at the time Whitey’s Lindy Hoppers were there and Grande Otello was the local actor and singer star. There was a theatre, several gambling rooms and restaurants, as well as a boat service to other casinos.

Everything about the Cassino was beautiful and on an incredible scale of luxury. The stage was mobile, and as one band finished playing it would disappear underground as the next band started up (you can see this device in action in the Istituto Europeo di Design video included at the end of the post).

 

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This film clip re-creates Carmen Miranda’s last performance at the Cassino.

Walt Disney’s stay inspired this Donald Duck clip.

Whitey’s Lindy Hoppers

Whitey’s Lindy Hoppers travelled down to Rio in December 1941. The troupe included three teams: Frankie Manning and Ann Jonson, Al Minns and Willamae Ricker, Billy Ricker and Norma Miller. The Lindy Hoppers loved the Samba and were a big hit on opening night according to Norma:

‘We loved Brazil, and Brazil loved us. When we hit the stage with the band, I knew something special was happening. It was wonderful, it was that Samba beat…The house roared and the band was swingin’ like crazy. When we finished the house went wild, everything else stopped. We bowed and bowed, and, finally, they let us go. We were a smash in Rio. We knew we had found a second home’. (p 175).

Whitey’s Lindy Hoppers had been contracted for 6 weeks, but following the bombing of Pearl Harbour it became too dangerous to return by boat, and 6 weeks became 10 months, during which time they played all the major casinos in Brazil. They would do a first show at Cassino da Urca and then take a cabin cruiser across the harbour to play at Cassino Icarai.

You can read more about Norma Miller’s adventures in Brazil, where she learned to dance Samba and participated in the Carnival parade, her conversations with Orson Welles and their close escape from a mob, in Swingin’ at the Savoy.

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Norma Miller on Samba and Swing:

The Brazilians have a Swing all their own, but it has the same African roots as American jazz. Brazilian blacks gave it a Samba beat, and American blacks swung it. The ties were there, and we felt them immediately. Everything about Brazil was swinging. (p 173).

Orson Welles

The Cassino da Urca was also the location for Orson Welles filming of an unfinished feature film, Ain’t it the Truth, which included a section documenting Rio’s carnival (filmed during the same period as Whitey’s Lindy Hoppers stay). Unfortunately, the project was never completed and not much footage remains. Welles was a great jazz enthusiast and had been working on a film documenting the history of jazz with Louis Armstrong before accepting to come to Brazil when he was appointed goodwill ambassador to Latin America as part of the war effort. The Carnival episode was also called “The Story of Samba”.

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Entertainer Orson Welles (CR) attending the Rio de Janerio Carnival celebration. (Photo by Hart Preston//Time Life Pictures/Getty Images)

The Cassino da Urca today

Gambling was declared illegal in 1946 in Brazil and the building was bought by a TV channel. After laying derelict since the 1980s, the casino has recently undergone renovations with the Istituto Europeo di Design. You can follow in the steps of the Cassino’s history and renovation in this IED video.

If you are lucky enough to visit Rio, this is its location.

casinodaurca2009

More information

This piece is inspired by Norma Miller’s memoirs Swingin’ at the Savoy: the Memoir of a Jazz Dancer (Temple University Press). Her book is available in English on Amazon and I am currently finalizing its translation into Spanish.

Other sources:

http://www.cassinosdobrasil.com.br/cassinos-famosos/cassino-da-urca-rio-de-janeiro/

http://www.royalrio.net/site/cassino-da-urca-the-golden-years-of-rio-de-janeiro/

Istituto Europeo di Design, https://youtu.be/PyW_XWLsFPU

Soundtrack:

Aquarela do Brasil (Ary Barroso) in any of its versions.

El Savoy, donde empezó todo

English

Me he preguntado cómo empezar este blog, pero en realidad la respuesta es simple: debo comenzar con el Savoy en Harlem — donde la música y el baile Swing nacieron, prosperaron y se hicieron mundialmente famosos.  Y el rey entre los bailes swing de la época era el Lindy Hop (también conocido como jitterbug).   El Lindy Hop, el swing y todo lo vintage vuelven a estar de moda – y es importante recordar sus raíces.  Subir la escalinata de mármol y espejos del Savoy, y entrar así en el mejor salón de baile del mundo es un buen sitio para empezar…

Una multitud se reúne delante del Savoy Ballroom, un importante foco cultural y local emblemático del barrio de Harlem (Photograph © Bettmann/Corbis. http://www.danceheritage.org/savoy.html
Una multitud se reúne delante del Savoy Ballroom, un importante foco cultural y local emblemático del barrio de Harlem (Photograph © Bettmann/Corbis. http://www.danceheritage.org/savoy.html

El Savoy era más que un salón de baile – era el corazón palpitante de Harlem. Aquí es dónde los mejores músicos y bailarines se juntaron para crear el swing.  Era el mayor y más elegante salón de baile en Harlem.  Para empezar estaba a otra escala en comparación a las otras salas, ocupando una manzana entera desde la calle 140 a la 141, unos 250 por 50 pies (1161m2) — podía dar cabida a miles de personas sobre la pista de baile: más de 5000 personas asistieron a su apertura la noche del 12 de marzo 1926 con la banda de Fletcher Henderson.

Así es cómo Frankie Manning, la gran leyenda del Lindy Hop, describió su primera visita al Savoy cuando tenía unos 19 años:

“Mientras subía los escalones que llevaban al salón de baile podía escuchar la música swing que se colaba por la escalera, y empezó a calar en mi cuerpo…llegué al último escalón, atravesé la doble puerta, y me paré por un momento de espaldas al escenario, asimilándolo todo. Cuando me di la vuelta y miré la sala de frente…bueno, simplemente me quedé parado con la boca abierta. Toda la pista estaba llena de gente y ¡estaban bailando! ¡La banda estaba aporreando! ¡Los tíos ahí subidos estaban aullando! La música era una pasada. Todo el mundo estaba moviéndose y meneándose…Empezamos a decir “Esto es el paraíso del baile”. Hasta parecía que el suelo se estaba animando porque también botaba arriba y abajo.”

Harlem se había convertido en un lugar de moda para la sociedad blanca del centro neoyorquino durante los años 20.  Harlem, un barrio de Nueva York mayoritariamente negro, experimentó un gran influjo de migrantes negros provenientes del Sur en las primeras décadas del siglo XX, cuando miles de personas huían de la terrible opresión del Sur en busca de nuevas oportunidades. Harlem ofrecía una promesa de libertad y orgullo, y se convirtió en un punto de encuentro para la creatividad y la cultura negras – en la música, el arte, la literatura y la política, durante un período conocido como el Renacimiento de Harlem (Harlem Renaissance).  A pesar de que era conocido como el barrio “Negro”, la segregación racial era aparente (como era el caso en diferente grado en todo Estados Unidos en aquella época) y la mayoría de los famosos clubes nocturnos eran exclusivamente para clientela blanca: el Cotton Club, el Apollo (que aún sigue en pie) etc. presentaban actuaciones con artistas negros, pero las personas negras no podían acceder como público por la entrada principal o mezclarse con la clientela blanca.   La segregación y la discriminación eran problemas aún mayores fuera de Nueva York – cuando el grupo de Lindy Hoppers de Whitey o las bandas de músicos iban de gira era a menudo difícil encontrar locales que les sirvieran comida o les ofrecieran alojamiento. Billie Holidy describe incontables incidentes en sus memorias, incluyendo la dificultad para encontrar lavabos que le permitieran utilizar, un pequeño ejemplo de los enormes retos a los que se enfrentaban.

El Savoy era único por ser un local no segregado – clientes negros y blancos podían asistir, sentarse, comer, beber y bailar juntos – “por primera vez en la historia se estaba cuestionando el status quo” comenta Norma Miller.  Frankie Manning ha dicho que no importaba si eras negro o blanco, verde, amarillo o lo que sea, sólo importaba si sabías bailar.   Creo que este espíritu inclusivo se refleja en el Lindy Hop y es un elemento clave de este baile alegre, de su legado y de cómo lo disfrutamos hoy en día.

El Savoy era el salón de baile más elegante de Harlem y superaba a todas las mejores salas de baile de América.  Era deslumbrante, en las palabras de Norma Miller “el salón de baile estaba decorado en dorado y azul con focos de colores. En los laterales se alineaban los reservados para tomar algo de comer o beber. La zona de baile…ocupaba el largo de una manzana, la pista en sí era un piso de madera hecho de muchas capas, como caoba y arce…lo reponían cada tres años, desgastado por el machaque constante [de los bailarines]”.

La música…y el baile

Chick Webb vs Count Basie, with Billie Holiday, Savoy

La música nunca paraba en el Savoy, había dos escenarios para las bandas, y uno de ellos siempre estaba tocando. Norma Miller recuerda escuchar la música desde la escalera de incendios de su edificio, y más tarde empezaría a bailar en la acera delante del Savoy.  Chick Webb era el líder habitual de la banda de la casa, y la suya era la banda favorita de los Lindy Hoppers.  A lo largo de los años siguientes más de 200 bandas de swing tocaron en el Savoy — había batallas de bandas legendarias entre bandas invitadas como la de Cab Calloway, Count Basie o Benny Goodman (que sólo tocó una vez en el Savoy pero visitaba a menudo) y la banda de Chick.  Para las batallas de bandas más famosas la cola daba la vuelta a varias manzanas — y eran los bailarines los que decidían el éxito de una banda.  El Savoy también fue clave en lanzar las carreras de varias cantantes famosas como Ella Fitzgerald, que fue elegida por Chick para cantar para su banda, y que continuó al frente de la banda después de la muerte de Chick en 1939. Chick Webb grabó Stompin’ at the Savoy en 1934. Aqui está Ella Fitzgerald con la orquesta de Chick Webb tocando St Louis Blues en el Savoy en algún momento de 1939.

En aquellos tiempos las bandas tocaban para los bailarines, y si querían quedarse tenían que mantener la pista llena, según Frankie Manning.  Jacqui Malone ha escrito un artículo muy interesante en Jazz Music in Motion:  Dancers and Big Bands donde defiende que hay que recuperar conciencia de la estrecha relación entre el baile y el desarrollo de la música jazz y swing “Noche tras noche, los bailarines y músicos del Savoy se incitaban unos a otros a llegar más alto, más profundo – siempre con una actitud de elegancia.” Duke Ellington comentaba “Empiezas a tocar y los bailarines empiezan a bailar ¡y tienen un ritmo tan fantástico que sólo tienes que agarrarte!”.

De esta estrecha colaboración con Chick Webb y otras swing bands nació el Lindy Hop. El Lindy Hop es un baile gozoso con mucha improvisación y un ritmo sincopado de 8 compases. Para todos los lindy hoppers que me leéis no necesito aportar más explicación. Evolucionó a partir de otros bailes de la época como el Charleston con el breakaway (paso separado), que permite mayor improvisación, e introdujo el swing-out, su paso estrella. Herbert White, el jefe de sala del Savoy, reunió a los bailarines de Lindy Hop con más talento para formar los Whitey’s Lindy Hoppers y otros grupos de baile.  El Lindy Hop se popularizó por toda América y el extranjero gracias en gran parte a Whitey’s Lindy Hoppers –que estuvieron de gira por Europa, Australia y Brasil, además de aparecer en varias películas y de figurar en la Expo de Nueva York de 1939.

Frankie Manning, una leyenda en la comunidad swing del que hablaremos con más detalle en otro post, fue uno de los bailarines de Whitey; fue un innovador y un coreógrafo clave que influyó en el estilo característico del baile, casi horizontal, y al crear con su pareja de baile de entonces los primeros pasos acrobáticos aéreos (conocidos como airsteps). Es también la inspiración que ha conducido el redescubrimiento del Lindy Hop en todo el mundo desde los años 90, y la inspiración tras el espíritu inclusivo de la comunidad swing.  El Lindy Hop no era el único baile que se bailaba en el Savoy, y otros bailes populares incluían el Shag, el Fox Trot, el Peabody, el Black Bottom, la Big Apple, el Shim Sham etc. pero tal vez sea el baile con el impacto más duradero, tal y como es sentido a diario por miles de Lindy Hoppers modernos en todo el mundo.

Aqui hay uno de los pocos clips de baile social en el Savoy.

…y más

El Savoy era más que un salón de baile, también cumplía la función de centro cívico de la comunidad negra en Harlem: aquí había a menudo eventos de gala de la comunidad los miércoles y los viernes, el ´Club de los 400´ y otras asociaciones de Harlem se reunían aquí y Adam Clayton Powell era cliente habitual. Tras los disturbios de 1935 se pensó que el Savoy era demasiado importante como para permanecer cerrado y se crearon las competiciones de baile del Harvest Moon Ball en un intento de remontar la moral dañada de la comunidad negra.   A pesar de ser un barrio mayoritariamente negro, la patria del Nuevo Negro y el Harlem Renaissance, Harlem era en su mayoría propiedad de gente blanca y muchos negocios no contrataban personal negro, contribuyendo a los disturbios que tuvieron lugar durante la Depresión. Es en este contexto que se hace más evidente el valor del Savoy como un local que empleaba y acogía a un personal y una clientela diversa – incluyendo desde los chavales del barrio a estrellas de Hollywood.

El Savoy abrió sus puertas en 1926 y cerró en 1958. Apenas hay ninguna gran banda de jazz que no tenga asociación con el Savoy, incluyendo bandas negras y blancas. Para bailarines de Lindy Hop como Frankie Manning, Norma Miller y muchos más se convirtió en un segundo hogar, “el hogar de los pies felices” (home of happy feet) como era conocido.  Ayudó a crear y popularizar la música más americana por excelencia, el swing, y un baile verdaderamente americano, el Lindy Hop. El Savoy era visita obligada en Harlem — y Harlem era donde tenías que estar en los años 20 y 30. Según Romare Bearden (artista) “Allí era donde mejor se bailaba en el mundo, y donde estaba la mejor música…Querrías estar en Harlem o Paris. Estos eran los dos lugares donde estaban ocurriendo cosas.”

¿y qué sería un post sobre el Savoy sin música? Aquí va una pequeña selección:

El Savoy abrió en 1926 y cerró permanentemente en 1958. Fue demolido para construir una promoción de viviendas. Frankie Manning y Norma Miller inauguraron una placa conmemorativa el 26 de mayo 2002, el día del 88 cumpleaños de Frankie.

Leer más

Hay mucho material sobre el Savoy. Yo recomendaría empezar por las biografías de Frankie Manning y Norma Miller para una visión personal de cómo era el Savoy. Hay algunos materiales documentales disponibles en youtube (por ejemplo El Savoy). Estas son algunas de las fuentes que utilicé, no es ni mucho una lista completa de todo lo que está disponible.

Burns, Ken, Jazz (serie de televisión y DVD, disponible en español e inglés)(PBS, 2000) http://en.wikipedia.org/wiki/Jazz_(TV_series)

Malone, Jaqui, ‘Jazz Music in Motion’, The Jazz Cadence of American Culture, Chapter 18. Ed. Robert G. O’Meally. New York: Columbia University Press, 1998.

Manning, Frankie & Millman, Cynthia, Frankie Manning, Ambassador of Lindy Hop . Philadelphia: Temple University Press, 2007.

Miller, Norma, Swingin’ at the Savoy. Philadelphia: Temple University Press, 1996.

Seisdedos, Iker, Cuando Harlem era una fiesta. El País, 5 Febrero 2015.

Stearns, Marshall & Jean, Jazz Dance: the Story of American Vernacular Dance, New York: Macmillan, 1968.

The Studio Museum in Harlem, Harlem Renaissance: Art of Black America (Times Mirror Books, New York: 1987).

The Savoy Plaque http://www.savoyplaque.org/

The Savoy King (Documental), http://www.savoyking.com/ . Extracto del documental, The Savoy ballroom https://youtu.be/Mqsc0dhoED0

Citas de

Malone, Jaqui, Jazz Music in Motion, The Jazz Cadence of American Culture Chapter 18.

Manning, Frankie Manning, Ambassador of Lindy Hop.

Miller, Swingin’ at the Savoy.