Norma Miller’s Unstoppable Beat

In the 1930s, at the age of just fifteen, Norma Miller travelled from Harlem to Europe to perform the dance that defied the imagination. This is the story of her debut as a swing ambassador.

Zazoo magazine

This article was originally published in 2019 in Zazoo, a bilingual magazine for European swing culture.

I share this in celebration of the 101 anniversary of Norma Miller’s birthday (2 December 1919- 5 May 2019).

Español

The issue is packed with other interesting articles, for more information contact zazoo.magazine@gmail.com.

El beat imparable de Norma Miller

En la década de 1930 y con apenas quince años, Norma Miller viajó de Harlem a Europa para mostrar el baile que desafiaba la imaginación. Esta es la historia de su debut como embajadora del swing.

Zazoo magazine

Con motivo del 101 aniversario del nacimiento de Norma Miller (2 diciembre 1919-5 mayo 2019) he querido compartir este artículo que se publicó en Zazoo, la revista de cultura swing europea.

English

La revista está llena de historias interesantes de swing, para más información zazoo.magazine@gmail.com

Norma Miller’s Harlem Map

Follow in the steps of the Queen of Swing Norma Miller around Harlem and discover the neighbourhood where she grew up and danced.

Norma Miller’s Harlem Map (Google Maps)

Last year I created this map when I was in New York and was able to walk around Harlem tracking down many of the locations mentioned by Norma in her memoir Swingin’ at the Savoy. Born in 1919, Norma grew up in 1920s and 1930s Harlem, round the corner from the Cotton Club, the Savoy Ballroom and many other famous venues that are sadly no longer standing.  I have added images, video and other content to the location markers to facilitate a virtual tour, so whether you are lucky to be in New York covering this on foot, or you are touring Harlem at a distance, I hope you find this useful. Just click on each marker for more content.

I recommend the Harlem Swing Dance Society’s Historical Tour to find out more about Harlem swing history first hand if you have the chance.  I would also like to thank the Frankie Manning Foundation for supporting my research and giving me the opportunity to visit New York.

The map is work in progress, so you can let me know in the comments if you have any suggestions!

Reading:

Miller, Norma & Jensen, Evette: Swingin’ at the Savoy: the Memoir of a Jazz Dancer (Temple University Press).

Miller, Norma, y Jensen, Evette: La reina del swing: las memorias de Norma Miller (Ediciones Carena) (en español).

Recordando a Norma Miller

English

El 24 de mayo, la comunidad swing, familiares y amigos de todo el mundo se reunieron en la Iglesia Presbiteriana de St James en Harlem para celebrar la vida de Norma Miller (2 diciembre 1919 – 5 mayo 2019).

Nos conmovió la cantidad de gente a la que Norma influyó a lo largo de su vida gracias a su espíritu, determinación y humor. Los que la conocimos sabemos lo afortunados que fuimos. Era única e irrepetible.

En palabras de Adam Brozowski: «Debemos estudiar y continuar el legado de Norma, y no sólo los pasos de baile o copiando clips… las ideas, el significado, la herencia que son tan relevantes ahora mismo en nuestras vidas. Un mensaje de unidad a través de la música, la danza y el amor».

Fue una ceremonia preciosa y, por supuesto, hubo baile y música swing para la Reina.

Ahora Norma descansa en buena compañía en el Jazz Corner del cementerio de Woodlawn. Que descanse en paz y ritmo.

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Texto publicado por Zazoo magazine (2019)

Un día especial en Harlem

Fue un honor asistir a esta ceremonia organizada con tanto amor en su lugar de nacimiento, Harlem, NYC (gracias a Mickey Davidson, la Fundación Frankie Manning y todos los demás implicados).

Algunos de los que compartieron sus recuerdos de Norma fueron John Biffar, Adam Brozowski, Bill Cobb, Darlene Gist, Lennart Westerland, Elliott Donnelley, Jackie Harris y Shirley Duncan. Frank Owens, Tina Fabrique y Melba Joyce aportaron la música y el swing.

Esa tarde la Harlem Swing Dance Society ofreció una velada especial Sugar Hill Swings! en honor de la Reina del Swing de Harlem. El evento incluía charlas sobre la historia del swing con invitados entre los que figuraban algunos antiguos bailarines de la compañía de baile de Norma Miller: Darlene Gist, Crystal Johnson, Maxine Simmons, Barbara Billups y Sonny Allen. Además, Chris Lee presentó una proyección de vídeos inéditos o desconocidos de Norma Miller. También hubo actuaciones, música swing de la mano del Sugar Hill Quartet y mucho bailoteo por parte de bailarines locales y visitantes de todo el mundo que se habían reunido para la ocasión.

Este fue un día realmente especial en Harlem  rindiendo tributo a la Reina del Swing.

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Algunas reflexiones sobre la Reina del Swing

Ahora que nos ha dejado Norma, todo ha cambiado. Era la última de los Whitey Lindy Hoppers que nos podía contar cómo fue realmente crecer en Harlem en los años veinte y bailar en el Savoy en su apogeo. Nos podía contar cómo, y en qué duras circunstancias, se creó este baile que tanto amamos; conocía el valor de su legado cultural y sabía que esta historia merecía ser contada (siempre adelantada a su tiempo). Hemos perdido tanto. Y, sin embargo, somos tan afortunados por haberla tenido aquí durante 99 años, por todo lo que ha compartido con nosotros a lo largo de su carrera en swing, humor, conocimiento y perseverancia. Ahora tenemos que pensar en cómo continuamos su legado, cómo «seguir swingueando», haciendo honor a su lema.

En los últimos años vi a Norma Miller en persona en dos ocasiones, sin embargo, he pasado muchísimas horas con ella: leyendo sus palabras, traduciéndolas, revisando y releyendo, en inglés y en español. Han sido largas horas en su compañía y pensaba conocerla bien (¡saberme la cronología de su vida mejor que la mía!), pero desde que nos ha dejado me he dado cuenta de que hay muchísimo más que aprender de ella. Estoy descubriendo ahora lo realmente excepcional que fue Norma Miller –ya sea en el ámbito del baile, la coreografía, la escritura, la música, la comedia o cualquier otra de sus múltiples facetas—, fue una pionera y su creatividad no supo de límites, a pesar de las adversidades a las que se tuvo que enfrentar como mujer negra en el mundo del espectáculo. Aún sigo investigando y sigo aprendiendo.

En lo personal, le estoy agradecida a Norma Miller por muchos momentos de felicidad, en particular en los últimos meses con la publicación de sus memorias en español. Me alegro de que publicáramos a tiempo de que ella se enterara y tuviera una copia del libro en sus manos. Después del trabajo solitario de traducción, hacer las presentaciones del libro ha sido una experiencia increíble, una oportunidad de acercar su historia a nuevos públicos. Ojalá hubiera tenido la oportunidad de hablarle de estos eventos y de todas las personas que se interesaron por sus memorias en lugares tan distantes como Santiago, Vigo, Madrid, Barcelona, Granada e  incluso Finisterre (el fin del mundo). Sé que le hubiera encantado visitar España. Desbordaba tanta energía que cuando la vi en diciembre pensé que celebraría su 100 cumpleaños con ella.

Hace un año aproximadamente estaba preparando un artículo biográfico, y apunté esta nota: «750 palabras. Sólo 750 palabras para contar la vida de Norma Miller…que sigue, sigue y sigue siendo ella misma a la edad de 98 años –en el fondo, el mayor logro al que podemos aspirar–». (A propósito, 750 palabras no fueron suficientes y 1000 llegaron justitas). Tengo la sensación de que Norma era tan ella misma a los 99 como lo había sido siempre, conservaba el mismo carácter, el mismo swing, el mismo entusiasmo…se mantuvo fiel a sí misma y a lo que quería en la vida hasta el final. No se me ocurre nada más inspirador.

 «Todo en esta vida tiene un ritmo. Cuando andas por la calle tus pies suenan al ritmo…¡Dame el ritmo!» (Gimme the Beat, por Norma Miller).

Norma, gracias por casi un siglo de swing. Te echamos de menos.

#queenofswingforever #lareinadelswing #keepswinging

¡Celebra el centenario de la Reina del Swing!

El 2 de diciembre se cumplirá el centenario del nacimiento de Norma Miller. La Fundación Frankie Manning recoge en esta página Homenaje a Norma  las diferentes formas en las que podemos participar en esta celebración y honrar su memoria.

#Norma100

Celebrating the Queen of Swing

Español

On 24 May the swing community, her family and friends from around the globe gathered at St James’ Presbyterian Church in Harlem to celebrate the life of Norma Miller (2 December 1919-5 may 2019).

We were moved by how many people Norma touched throughout her life with her spirit, determination and humour. Those of us who met her know how lucky we were. She was one of a kind.

“We must study and carry on Norma’s legacy”, in Adam Brozowski’s words, “And not just the steps or copying clips… the ideas, the meaning, the heritage which is so relevant right now in our lives. A message of unity through music, dance and love.”

It was a beautiful ceremony and of course there was swinging music and dancing for the Queen.

Now Norma rests in good company in the Jazz Corner at Woodlawn Cemetery.  May she “Rest in Rhythm”.

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Text published by Zazoo magazine (2019)

A special day in Harlem

I was honoured to attend this ceremony in her birthplace, Harlem, NYC, which was so lovingly organized (thank you Mickey Davidson, the Frankie Manning Foundation and everyone involved).

Some of the speakers who shared their memories of Norma included John Biffar, Adam Brozowski, Bill Cobb, Darlene Gist, Lennart Westerland, Elliott Donnelley, Jackie Harris and Shirley Duncan. Music and swing were provided by Frank Owens, Tina Fabrique and Melba Joyce.

That evening the Harlem Swing Dance Society hosted a special Sugar Hill Swings! event honouring Harlem’s own Queen of Swing. With guest history panels featuring some former Norma Miller dancers: Darlene Gist, Crystal Johnson, Maxine Simmons, Barbara Billups and Sonny Allen, and a screening of rare (previously unseen by me) footage of Norma Miller presented by Chris Lee. There were also performances, swinging music by the Sugar Hill Quartet and lots of dancing by locals and visitors from around the globe who had come together for this occasion.

This was a truly special day in Harlem honouring the Queen of Swing.

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Some thoughts on the Queen of Swing

Now that Norma is gone, everything has changed. She was the last of Whitey’s Lindy Hoppers who could tell us what growing up in 1920s Harlem and dancing in the Savoy in its heyday was really like. She could tell us how this dance we love so much was created and in what difficult circumstances; she knew the value of her cultural heritage and that this was a story that needed to be told (well ahead of the curve, as usual). We have lost so much. And yet we have also been so lucky to have had her for 99 years, for everything she has shared with us throughout her career in swing, humour, knowledge and perseverance. Now we have to think about how we continue her legacy, how we “keep swingin’”, to follow her signature motto.

Over the last few years I met Norma Miller twice in person, yet I have spent so many hours with her: reading her words, translating, proofreading and re-reading, in English and Spanish. These have been long hours in her company and I thought I knew her well (knew her life chronology better than my own!), but since she left us I have found there is so much more to learn about her. I am realizing now how truly exceptional Norma Miller was –whether in dance, choreography, writing, music, stand-up comedy or any other of her multiple facets– she was a pioneer and her creativity was not limited by any bounds, despite the adversity she faced as a single black woman in show business. I am still researching and still learning.

On a personal level, I am thankful to Norma Miller for much joy, in particular in the last few months thanks to the publication of her memoir in Spanish. I am happy we did publish in time for her to know about it and hold a copy in her hands. After the solitary translation work, doing the book launches has been an incredible experience, an opportunity to bring her story to new audiences –-I wish I had had the chance to tell her about these events and all the people who were interested in her memoir in places as distant as Santiago, Vigo, Madrid, Barcelona, Granada and even Finisterre (aka “the end of the world”). I know she would have enjoyed visiting Spain. She was so full of energy when I met her in December that I had expected to see her at her 100th birthday.

About a year ago I was preparing a biographical article and I wrote this note: “750 words. Just 750 words to tell the life of Norma Miller…who keeps on, keeps on going and keeps on being herself at age 98 –which I guess is the greatest achievement anyone can aspire to!”.  (Incidentally, 750 words was not sufficient, 1000 was tight enough). I feel Norma was as much herself at 99 as ever, with as much character, as much swing, as much joy…She remained true to herself and what she wanted in life. I cannot think of anything more inspiring.

 “Everything in Life’s got a beat. When you walk down the street your feet tap to the beat…Gimme the Beat!” (Gimme the Beat, by Norma Miller).

Norma, thank you for nearly a century of swing. You are missed.

#queenofswingforever #lareinadelswing #keepswinging

Time to celebrate the Queen of Swing

2nd December will be Norma Miller’s centenary. There are several ways in which you can honor the Queen of Swing and join in Birthday the celebrations, find out more on the Frankie Manning Foundation Norma page.

#Norma100

La reina del swing

Me siento muy feliz de poder anunciar la publicación de las memorias de Norma Miller, La reina del swing, con Ediciones Carena (por primera vez en español).

La reina del swingIMAGENportada

Norma Miller, la «reina del swing», empezó a bailar lindy hop a los quince años y, actualmente, a sus 99 años, es todo un mito en el mundo del baile. Su biografía ofrece un recorrido apasionante por su vida y su carrera como bailarina, coreógrafa y humorista.

Sus memorias evocan el Nueva York de los años treinta y el ambiente en el que nació la música swing y su baile, el lindy hop, en la emblemática sala de baile Savoy de la mano de las grandes bandas de Chick Webb, Duke Ellington y Count Basie.

Es un relato emocionante, con su característico humor y a un ritmo trepidante.

Los que me conocen saben que llevo más de tres años con este proyecto (llámese ilusión u obsesión).  Tengo que agradecer a muchas personas que me han apoyado y ayudado de diferentes formas durante este tiempo, pero primero quiero agradecer a Big South Swing que creyeran en esta propuesta, porque sin ellos no hubiera sido posible realizarlo.

El viernes 21 de diciembre presentamos La reina del swing en la sede de Big South en Madrid. Fue un honor y un placer poder hablar de Norma Miller con un público que comparte esta pasión por el baile. Al fin y al cabo, ¿a qué loco no le gusta hablar de su tema? Creo que fue el sitio ideal para que La reina del swing diera sus primeros pasos.

Es algo realmente insólito que estemos publicando sus memorias poco días después de que Norma Miller celebrara su 99 cumpleaños. Gracias Norma por compartir tu historia, por ser una inspiración y por seguir swingueando.

Ahora que me ha llegado el primer envío, puedo confirmar que es muy emocionante tener el libro entre manos por primera vez. No sé por qué caminos me llevará La reina del swing, pero siento que el 2019 tendrá mucho ritmo.

Espero que lo disfrutéis Lindy hoppers.

Calendario de Presentaciones de “La reina del swing”

21/12/2018 – Big South Swing, Madrid.

12/02/2019 – Sala Riquela, Santiago de Compostela.

08/02/2019 – La Casa del Libro, Vigo.

14/02/2019 – La Casa del Libro, Calle Fuencarral, Madrid.

20/02/2019 – Librería Númax, Santiago de Compostela.

22/02/2019 – Sala Mardi Gras, La Coruña.

17/03/2019- Pazo de San Marcos, Lugo.

22/03/2019 – Librería 1616 Books, Salobreña.

23/03/2019 – Librería Picasso, Granada.

30/03/2019 – La Central del Raval, Barcelona.

29/06/2019- Fisterra Blues Experience, Fisterra.

Algunas imágenes de las presentaciones

 

 

Banda sonora

Podéis ponerle música al libro escuchando esta banda sonora en Spotify 

Comprar

La reina del swing se puede comprar online en la web de Ediciones Carena , en las escuelas Big South Swing (Madrid), Swing Jazz Lugo y Swingmaniacs (Barcelona), además de las mejores librerías: La Casa del Libro en Madrid, La Central del Raval en Barcelona, 1616 Books en Salobreña,  Numax en Santiago de Compostela, La  Casa del Libro en Vigo y la Librería Picasso en Granada, entre otros.

La reina del swing: las memorias de Norma Miller (Norma Miller y Evette Jensen, Traducción de Karen Campos McCormack. Ediciones Carena, 2018).

 

Norma Miller en persona

English

En diciembre tuve la suerte de conocer a Norma Miller, Reina del Swing, en Milán, donde se celebraba su 97 cumpleaños…y el lanzamiento de su nuevo álbum A Swingin’ Love Fest. Llevo más de un año trabajando en la traducción de sus memorias, así que en cuanto me enteré de que venía a Europa ya me estaba subiendo a Ryanair sin pensármelo; tenía que conocerla. Es imposible describir la energía en estado puro que desprende Norma Miller, pero conseguí tomar algunos apuntes, y aquí comparto algunas de sus palabras sobre el Lindy Hop, la vida y el elusivo «ismo».

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Norma Miller cantando con la Billy Bros. Swing Orchestra, Milán, 10 December 2016

Norma Miller empezó bailando en las calles de Harlem de niña, antes de llegar al Savoy Ballroom y convertirse en bailarina de los Whitey’s Lindy Hoppers. Vino a Europa cuando tenía quince años para dar a conocer el Lindy Hop ante el público europeo por primera vez, y hoy en día sigue enseñándonos de qué va. Para saber más sobre su increíble recorrido vital y profesional que empieza en el Savoy y la lleva a actuar con Cab Calloway y Count Basie, entre otros, de Harlem a Hollywood pasando por Rio de Janeiro y más allá…¡pues recomiendo sus memorias, Swingin’ at the Savoy! (que pronto estará disponible en español también).

Aquí está Norma interpretando su número Gimme the Beat con la Billy Bros. Swing Orchestra el 10 de diciembre en Spirit de Milan. Gimme da Beat.

Por amor al swing en Milán

Todo el fin de semana resultó ser un festival por amor al swing, organizado por Maurizio «Big Daddy» Meterangelo y Roberta Bevilacqua, la familia italiana de Norma, también conocidos como la Italian Swing Dance Society. Maurizio grabó el nuevo álbum con Norma y dirige la Billy Bros. Swing Orchestra con verdadero estilo “hep”. Spirit de Milan aportó el ambiente industrial decadente, los lindy hoppers locales estuvieron a la altura de las expectativas de estilismo, y con detalles como el coche de los años 30 en el que llegó Norma la noche del estreno, era fácil pensar que uno se había adentrado en un escenario de película de gángsteres.

Disfrutamos de la proyección del documental Queen of Swing, que Maurizio había subtitulado especialmente para la ocasión, seguido de una entrevista personal con Norma cada noche. Jude Lindy hizo de maestro de ceremonias e intérprete, y Norma estuvo chispeante (literalmente, con su traje de lentejuelas), mostrando su carisma de estrella en cuanto se subía al escenario.  Fueron dos noches fantásticas de música en directo, con el aliciente del virtuosismo del bailarín Chester A. Whitmore,  (que ha trabajado recientemente en La La Land).

El momento cumbre del evento fue por supuesto la actuación de la Billy Bros. Swing Orchestra con Norma Miller el sábado por la noche. Tienen el mejor sonido de big band que conozco en directo, y la Reina del Swing claramente tenía el beat. Cinco de las canciones del álbum son de Norma, y las interpretó en directo, incluyendo Gimme da Beat, They Call Him Louie, Swingin’ Frankie’s Way, Down in New Orleans y Swing Baby Swing.

¡Celebrábamos el lanzamiento del nuevo álbum de Norma y sus 97 años recién cumplidos! (Lo cual por cierto, se aproxima a un récord guinness).

Fue un fin de semana intensísimo, rebosante del espíritu del swing. Maurizio y Roberta fueron muy acogedores, y me entraron ganas de formar parte de la familia lindy hoppera italiana.

Pero mejor que nos lo cuente Norma (según mis apuntes).

Norma Miller hablando de…

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Count Basie

“Count Basie tenía la mejor banda de swing que haya existido. Todo lo que hacía… Les decía a los arreglistas que escribieran música para mantener a los bailarines en la pista. Por consiguiente, si escuchas una melodía de Basie sabes que la puedes bailar. Tenía una de las mejores secciones rítmicas de todos los tiempos. Walter Page al contrabajo, Jo Jones a la batería, Freddy Green a la guitarra y Basie al piano. Formaban la mejor sección rítmica de toda la historia de la música swing. Ahora bien, había muchas grandes bandas. Estaba Chick Webb, el Rey del Swing. Estaba Jimmy Lunceford, otra gran banda. Pero ninguna swingueaba como Basie. Por eso coreografiamos todos nuestros bailes con música de Basie, porque rítmicamente era perfecto. Y cuando bailas Lindy Hop, bailas al son de un buen ritmo. Y las dos cosas iban de la mano perfectamente. Y por eso Basie era una de nuestras mejores bandas para bailar. No es que las otras orquestas no fueran buenas, es solo que ninguna era mejor que la de Count Basie.”

El Lindy Hop, lo más maravilloso    

“No hay nada más maravilloso que un chico y una chica, disfrutando de un tema de Count Basie. Toma Corner Pocket, por ejemplo, tomas uno de los grandes temas de Basie, y estás con una chica sobre la pista, bueno, es algo para disfrutar. El Lindy Hop es el mejor baile social que existe. El ballet es maravilloso, el solo jazz es algo fantástico, pero no hay nada más maravilloso que estar con un chico y estar swingueando con él, es sencillamente lo mejor del mundo. No hay nada mejor que el Lindy Hop. Yo ya estoy llegando al final de la cuerda, pero vosotros tenéis que disfrutarlo. ¡¡Yo lo disfruté!!”

“El Lindy Hop es la cosa más sexual que puedan hacer un chico y una chica…sin irse al dormitorio”.

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 Swing y color

 

“El swing hacía integración racial antes de Martin Luther King. Eso es lo que ocurría en el Savoy. Blancos y negros codo con codo, bailando juntos. Estábamos intentando lograr la integración.”

“El swing no tiene color. No importa que seas blanco o negro, o incluso musulmán. El swing es música. El sonido no tiene color. Escuchas una canción de Count Basie y no puedes ni pensar en el color. Eso es el swing. Conseguimos elevarnos por encima de todo eso.”

Salir del gueto

“Yo era mujer y negra. El swing, el baile, fue lo que me sacó de Harlem. Sobrevivimos. Me esforcé por ser la mejor, toda mi vida. Tienes que ser la mejor en lo que hagas para salir adelante.”

Whitey’s Lindy Hoppers

 “Éramos buenos. Éramos buenos porque bailábamos todas las noches. Durante unos cinco años, antes de hacer las películas, estábamos en el Savoy cada noche. Por eso éramos buenos.”

Bailar

 “Tienes que bailar al son de la música. Tienes que escuchar y bailar respondiendo a la música que toque la banda. Nosotros lo bailábamos todo. El Savoy era un salón de baile y tenías que bailar de todo, one-step, two-step…no bailábamos Lindy hop toda la noche.”

“No le doy consejos a bailarines. Baila, eso es todo.”

“Ismo”

“’Ismo’, hmmmm, mmmm, ‘ismo’ es aquella cosa. ‘ismo’ es lo que hacía que Louis Armstrong fuera Louis Armstrong.”

Su primer baile con Twistmouth George

“Yo tenía doce años y nunca lo olvidaré. Fue el mejor día de mi vida. Estaba bailando con el mejor bailarín, él medía casi dos metros, yo solo tenía doce años. Volé. Nunca lo olvidaré.

¿Su bebida preferida?

“Mimosa, champán y zumo de naranja, ¿puede haber algo mejor?”

Seguir swingueando

Norma nunca ha parado de swinguear y tiene muchísimos planes. Quiere traerse a la Billy Bros. Swing Orchestra a Nueva York a tocar en el festival de Midsummer Jazz del Lincoln Center. También quiere montar un show en Broadway con Chester y los mejores bailarines de swing, y si alguien puede conseguir que sea un éxito, esa es Norma.

¿El consejo de Norma para las futuras generaciones?

“Keep swingin’”, seguir swingueando.

Si quieres nominar a Norma para Premio Kennedy, puedes hacerlo aquí.

Banda sonora:

A Swingin’ Love Fest (Billy Bros. Swing Orchestra con Norma Miller, 2016).

Puedes solicitar una copia del álbum a la  Italian Swing Dance Society.

Lectura:

Swingin’ at the Savoy: The Memoir of a Jazz Dancer, Norma Miller con Evette Jensen (Temple University Press). Pronto disponible en español.

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Todas las fotos son de Olga BSP para Spirit de Milan, cortesía de Italian Swing Dance Society.

A Royal Welcome for the Queen of Swing se organizó con la colaboración de Italian Swing Dance Society, Luca Locatelli, la Klaxon Agency y Spirit de Milan.

 

 

Meeting Norma Miller

Español

In December I was lucky to have the opportunity to meet Norma Miller, Queen of Swing, in Milan, where she was celebrating her 97th birthday…and the launch of her new album A Swingin’ Love Fest. I have been working on translating her memoirs into Spanish for over a year now, so as soon as I found out she was coming to Europe I was hopping on to that Ryanair flight, I had to meet her. It is impossible to describe the sheer energy Norma Miller exudes, but I managed to take some notes, and here are some of Norma’s words of wisdom on Lindy Hop, life and “ism”.

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Norma Miller performing at Spirit de Milan, December 2016, photo by OlgaBSP.

Norma Miller started dancing on the streets of Harlem as a kid, before making it to the Savoy Ballroom and becoming one of Whitey’s Lindy Hoppers. When she was 15 she came to Europe, and introduced European audiences to the Lindy Hop for the first time – and she is still teaching us what it’s all about now. To find out more about her incredible life and career dancing in the Savoy and performing with Cab Calloway and Count Basie, among many others, from Harlem to Hollywood and Rio and beyond…well I recommend her memoirs Swingin’ at the Savoy! (Soon to be available in Spanish too).

This is Norma performing her number Gimme da Beat with the Billy Bros. Orchestra on 10 December 2016 at Spirit de Milan. Gimme da Beat.

A swingin’ love fest in Milan

The whole weekend was in fact a swingin’ love fest, organized by Maurizio ‘Big Daddy’ Meterangelo and Roberta Bevilacqua, Norma’s Italian family, also known as Italian Swing Dance Society. Maurizio recorded the new album with Norma and leads the Billy Bros. Swing Orchestra in true hep fashion. The setting, the decadent industrial glamour of Spirit de Milan, and the local lindy hoppers lived up to Italian style expectations, so that you could be forgiven for thinking you had wandered in to a gangster movie set at times, including the 1930s vintage car that Norma pulled up in on opening night.

We enjoyed a screening of the documentary Queen of Swing, which Maurizio had subtitled especially for the occasion, followed by a personal interview with Norma each night. Jude Lindy acted as MC and interpreter and Norma was in (literally) sparkling form, she showed her star quality as soon as she was up on stage. We had two nights of fantastic live music and were treated to the dance virtuosity of Chester A. Whitmore, who was delightful at all times (Chester recently worked on La La Land).

The highlight of the event was of course a show-stopping performance of the Billy Bros. Swing Orchestra with Norma Miller on the Saturday night. They have the best big band sound I have heard live, and the Queen of Swing certainly had the beat. Five of the album’s songs are Norma’s, which she sang live, including Gimme da Beat, They Call Him Louie, Swingin’ Frankie’s Way, Down in New Orleans and Swing Baby Swing. 

We were celebrating Norma’s new album and her recent 97th Birthday!! (Which by the way, is very close to being a world record).

It was an incredibly intense weekend, filled with swing and joy. Maurizio and Roberta were truly welcoming and made me want to join the Italian lindy hopping family too.

But let’s hear what Norma had to say (recorded as best I could).

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Norma Miller on…

Count Basie

“Count Basie had the greatest swing band ever. He was the one that was able to…Everything he did. He told arrangers to write the music to keep the dancers on the floor. Consequently, if you hear a Basie tune you can dance to it. He had one of the best rhythm sections ever. Walter Page on bass, Jo Jones on drums, Freddy Green on guitar and Basie on the piano. Which was the best rhythm section ever in the history of swing music. Now, you had a lot of great bands. You had Chick Webb who was the King of Swing. You had Jimmy Lunceford, another great band. But no-one swung like Basie. That’s why all our dances were choreographed to Basie music, because rhythmically it was perfect. And when you Lindy Hop, you Lindy Hop to great rhythm. And the two things went together perfectly.  And that is why Basie was one of our best bands for dancing. It wasn’t that the other bands weren’t good, it’s just nobody was better at it than Count Basie.”

The most wonderful thing     

 “ Nothing’s more wonderfully enjoyable than a guy and a girl, enjoying a Count Basie tune. You take Corner Pocket, you take any of the great Basie tunes and you take a girl on the floor, well it’s an enjoyable thing. Lindy Hop is the best social dance there is. Ballet is wonderful, solo jazz is wonderful, but nothing is more wonderful than to be with a guy and you swing with him, it’s just the best there is. Nothing tops the Lindy Hop. I’m at the end of my rope now, but you got to enjoy it. I enjoyed it!!”

“Lindy Hop is the most sexual thing a guy and a girl can do…without going to the bedroom.”

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 Swing and colour

“Swing was doing integration before Martin Luther King. That’s what was happening in the Savoy. White people along with black people, dancing together. We were trying to do integration.”

“Swing has no colour. It doesn’t matter whether you are white or black, or even Muslim. Swing is music. Sound has no colour. You play a Count Basie song and you can’t think about colour. That’s swing. We rose above it.”

Getting out of the ghetto

“I was a woman and I was black. Swing, dancing, got me out of Harlem. We survived. I tried to be the best, all my life. You have to be the best at what you do to get ahead.”

Whitey’s Lindy Hoppers

“We were good. We were good because we danced every night. For about five years, before the movies, we were at the Savoy dancing every night. That’s why we were good.”

Dancing

 “You got to dance to the music. You have to listen and dance to the music the band is playing. We danced everything. The Savoy was a ballroom and you had to dance to everything, one-step, two-step…We didn’t Lindy Hop all night.”

“I don’t give advice to dancers. Just dance.”

“Ism”

“Ism is mmmm, mmhhhh, it’s that something. ‘Ism’ is what made Louis Armstrong Louis Armstrong”.

Her first dance with Twistmouth George

“I was twelve and I will never forget it. It was the best day of my life. I was dancing with the best dancer, he was six foot tall, I was only twelve, I flew. I will never forget it.”

Her drink of choice?

“Mimosa, champagne and orange juice, what could be better?”

Keep Swingin’

Norma hasn’t stopped swinging and she is full of plans. She wants to bring the Billy Bros. Swing Orchestra to New York to perform at Midsummer Jazz at the Lincoln Center. She also wants to bring a show to Broadway with Chester and the best swing dancers, if anyone can make it a great show that is Norma.

Norma’s advice for future generations?

“Keep Swingin’”.

If you want to recommend Norma for a Kennedy Center Honor you can do so here.

Soundtrack:

A Swingin’ Love Fest (Billy Bros. Swing Orchestra with Norma Miller, 2016).

You can order a copy from the Italian Swing Dance Society.

Reading:

Swingin’ at the Savoy: The Memoir of a Jazz Dancer, Norma Miller with Evette Jensen (Temple University Press).

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Norma Miller with Chester A. Whitmore, Roberta Bevilacqua and Karen Campos McCormack in Milan, photo by OlgaBSP

All photos by OlgaBSP for Spirit de Milan, courtesy of Italian Swing Dance Society.

A Royal Welcome for the Queen of Swing was organized by Italian Swing Dance Society in collaboration with Luca Locatelli, the Klaxon Agency and Spirit de Milan.

Cassino da Urca, Rio a ritmo de swing

English

Puede que no hayas reparado en esta joya escondida de Rio de Janeiro durante la locura olímpica. Cassino da Urca era el casino más espectacular de Rio, su origen se remonta a los años 30 y era el paradigma de la era dorada del glamur de Rio con sus lujosos casinos y grandes artistas nacionales e internacionales. Carmen Miranda era la atracción estrella del casino antes de trasladarse a Hollywood. Algunas de las estrellas que frecuentaron el Cassino da Urca incluyen a Josephine Baker, Bing Crosby, Walt Disney y Orson Welles. Este local estaba en pleno swing en los años 30 y 40, e incluso podías ver el mejor Lindy Hop de Harlem con los Whitey’s Lindy Hoppers que actuaron allí durante su gira de 1941-1942; de hecho, debido a la  II Guerra Mundial se vieron obligados a retrasar su vuelta y quedarse en Brasil varios meses por miedo a que su barco fuera atacado al agravarse el conflicto internacional. Aún se puede ver el edificio del casino, recientemente restaurado, situado sobre una tranquila playa en el barrio de Urca, al otro lado de la bahía de Rio, pero no da idea del lujo del casino en su época de esplendor.

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Cassino da Urca

Norma Miller era una de las bailarinas del grupo de Whitey’s Lindy Hoppers que fueron a Rio y describe su llegada en sus memorias  Swingin’ at the Savoy:

El conductor nos llevó bordeando la Playa de Copacabana por la carretera que va serpenteando hasta el Casino de Urca; un bellísimo edificio sobre la playa, con una marquesina que llegaba hasta la calle. Era justo como nos lo habíamos imaginado, como un escenario de película fabuloso. No había nada en América que se pudiera comparar con este casino. Estaba a pie de playa, mirando a la bahía, y desde el patio podías contemplar una vista espectacular de la bahía y de la estatua de Cristo.  Rio ocupó un lugar especial en mi corazón enseguida. (p 173).

Carmen Miranda

Probablemente sea la estrella más icónica de Brasil, y actuaba todas las semanas en Cassino da Urca hasta 1940, cuando se trasladó a Hollywood.

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Carmen Miranda

Carmen Miranda cantando O Tic-Tac do Meu Coraçao (1942).

El Casino

Joaquim Rolla fue el empresario que convirtió el Cassino da Urca en el mejor casino de Sudamérica y más allá. Jugando a las cartas en 1933 se hizo propietario de parte del casino.  Después de hacerse con toda la propiedad lo transformó en algo mucho más ambicioso y reabrió sus puertas en 1936 tras las renovaciones.

El casino tenía tres orquestas, un gran conjunto de coristas al estilo de las “Rockettes” y más de cien cantantes de orquesta (cada cantante hacía un solo número con la banda). En palabras de Norma Miller: «Era algo parecido a Las Vegas hoy en día». La orquesta de Carlos Machado era la principal orquesta en Rio en la época en la que estuvieron los Whitey’s Lindy Hoppers y Grande Otello era el actor y cantante estrella local. Había un teatro, varias salas de juego y restaurantes, además de un servicio en barco para acercar a los clientes a otros casinos.

Todo el Cassino era bello y de un lujo increíble. El escenario era móvil, y al terminar una banda de tocar desaparecía bajo el suelo a la vez que la siguiente banda comenzaba a sonar (se puede ver este mecanismo en acción en el vídeo del Istituto Europeo di Design incluido al final del post).

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Un espectáculo en Cassino da Urca

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El famoso grill bar del Cassino

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La entrada del Cassino

Este clip recrea  la última actuación de Carmen Miranda en el Cassino da Urca.

La estancia de Walt Disney también inspiró este corto de  Donald Duck .

Whitey’s Lindy Hoppers

Los Whitey’s Lindy Hoppers viajaron a Rio de Janeiro en diciembre 1941. El conjunto incluía a tres parejas: Frankie Manning y Ann Jonson, Al Minns y Willamae Ricker, Billy Ricker y Norma Miller. Los Lindy Hoppers adoraban la samba y fueron un exitazo la noche del estreno según Norma:

«Amábamos Brasil, y Brasil nos amaba a nosotros. Cuando saltamos al escenario con la banda supe que estaba ocurriendo algo especial. Fue maravilloso, era ese ritmo de samba…El público chillaba, y la banda estaba swingueando a lo loco. Cuando terminamos el público se volvió loco, todo lo demás se paró. Salimos a saludar una y otra vez, y finalmente, dejaron que nos marcháramos. Fuimos un bombazo en Río.  Habíamos encontrado nuestro segundo hogar». (p 175).

Los Whitey’s Lindy Hoppers tenían un contrato de 6 semanas, pero después del bombardeo de Pearl Harbor se volvió demasiado peligroso volver en barco, y 6 semanas se convirtieron en 10 meses, durante los cuales actuaron en todos los principales casinos de Brasil. Hacían un primer espectáculo en el Cassino da Urca y después cogían una lancha motora para cruzar la bahía y actuar en el Cassino Icarai.

Puedes leer más sobre las aventuras de Norma Miller en Brasil, donde aprendió a bailar samba y participó en el desfile de Carnaval, de sus conversaciones con Orson Welles y su escape de una turba furiosa en  Swingin’ at the Savoy.

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Norma Miller sobre la samba y el swing:

Los brasileños tienen un swing propio, pero tiene las mismas raíces africanas que el jazz americano. Los negros de Brasil le dieron un ritmo de samba, y los negros americanos le pusieron swing. Los lazos que nos unían estaban ahí, y lo percibimos inmediatamente. Todo Brasil era puro swing. (p 173).

Orson Welles

El Cassino da Urca fue también escenario de grabación de la película inacabada de Orson Welles  It’s All True, que incluía una parte documentando el carnaval de Rio (filmado durante la estancia de los Whitey’s Lindy Hoppers). Por desgracia, el proyecto nunca se completó y no sobrevive mucho metraje. Welles era un gran aficionado al jazz y había estado trabajando en una película con Louis Armstrong documentando la historia del jazz antes de acceder a venir a Brasil cuando fue nombrado embajador de buena voluntad para América Latina como parte del esfuerzo de guerra. El capítulo sobre el carnaval también se llamó «La historia de la samba».

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Entertainer Orson Welles (CR) attending the Rio de Janerio Carnival celebration. (Photo by Hart Preston//Time Life Pictures/Getty Images)

El Cassino da Urca hoy en día

El juego se declaró ilegal en Brasil en 1946 y el edificio fue comprado por una cadena de televisión. Después de permanecer en ruinas desde los años 80, el casino ha sido recientemente restaurado gracias al Istituto Europeo di Design. Puedes  seguir los pasos de la historia del casino y su renovación en este video de IED.

Si tienes la suerte de visitar Rio, esta es su  localización.

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Más información

Este artículo está inspirado y basado en las Memorias de Norma Miller  Swingin’ at the Savoy: the Memoir of a Jazz Dancer (Temple University Press). Su libro está disponible en inglés en Amazon y actualmente estoy finalizando su traducción al español.

Otras fuentes:

http://www.cassinosdobrasil.com.br/cassinos-famosos/cassino-da-urca-rio-de-janeiro/

http://www.royalrio.net/site/cassino-da-urca-the-golden-years-of-rio-de-janeiro/

Istituto Europeo di Design, https://youtu.be/PyW_XWLsFPU 

Banda sonora:

Aquarela do Brasil (Ary Barroso) en cualquiera de sus versiones.

 

Cassino da Urca – Swingin’ Rio

Español

You might have missed this hidden treasure of Rio de Janeiro during the Olympic craze. Cassino da Urca was Rio’s most spectacular casino dating back to the 1930s, the epitome of Rio’s golden era of glamour with its grand casinos and top level national and international performers. Carmen Miranda was the casino’s resident star attraction before moving to Hollywood. Some of the stars who frequented the Cassino da Urca included Josephine Baker, Bing Crosby, Walt Disney and Orson Welles. The place was swingin’ in the 1930s and 40s, and you could even see Harlem’s best Lindy Hop with Whitey’s Lindy Hoppers, who performed here on tour in 1941-1942; in fact, due to World War II they were forced to delay their return and remain in Brazil several months for fear their boat might be attacked as the international conflict grew. The recently renovated casino building can still be seen overlooking a quiet beach in the Urca neighbourhood, across the bay from Rio, but it gives us little indication of the scale and luxury of the casino in its heyday.

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Cassino da Urca

Norma Miller was one of the Whitey’s Lindy Hoppers dance troupe that went to Rio and describes her arrival in her memoirs Swingin’ at the Savoy:

The driver took us along Copacabana Beach where the road winds all the way to Cassino da Urca, a beautiful building on the beach, with an awning all the way to the street. It was just as we anticipated, like a fabulous movie setting. There was nothing in America to compare to this casino. It was on the beach, facing the harbor, and when you stood on the patio looking across the harbor, you had a breathtaking view of the statue of Christ. Rio immediately filled a special place in my heart. (p 173).

Carmen Miranda

Is probably Brazil’s most iconic star, and she performed weekly at the Cassino da Urca until 1940, when she moved to Hollywood.

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Carmen Miranda

Carmen Miranda singing O Tic-Tac do Meu Coraçao (1942).

The Cassino

Joaquim Rolla was the entrepreneur who transformed the Cassino da Urca into the best casino in Latin America and beyond. He won ownership over part of the casino playing cards in 1933.  After becoming the sole owner he turned it into something much more ambitious and reopened in 1936 following the renovations.

The casino had three big bands, a large chorus line like the Rockettes, and over one hundred band singers (each singer would perform just one number with the band). In Norma Miller’s words: ‘It was something like Las Vegas today’. The Carlos Machado Band was the leading big band in Rio at the time Whitey’s Lindy Hoppers were there and Grande Otello was the local actor and singer star. There was a theatre, several gambling rooms and restaurants, as well as a boat service to other casinos.

Everything about the Cassino was beautiful and on an incredible scale of luxury. The stage was mobile, and as one band finished playing it would disappear underground as the next band started up (you can see this device in action in the Istituto Europeo di Design video included at the end of the post).

 

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This film clip re-creates Carmen Miranda’s last performance at the Cassino.

Walt Disney’s stay inspired this Donald Duck clip.

Whitey’s Lindy Hoppers

Whitey’s Lindy Hoppers travelled down to Rio in December 1941. The troupe included three teams: Frankie Manning and Ann Jonson, Al Minns and Willamae Ricker, Billy Ricker and Norma Miller. The Lindy Hoppers loved the Samba and were a big hit on opening night according to Norma:

‘We loved Brazil, and Brazil loved us. When we hit the stage with the band, I knew something special was happening. It was wonderful, it was that Samba beat…The house roared and the band was swingin’ like crazy. When we finished the house went wild, everything else stopped. We bowed and bowed, and, finally, they let us go. We were a smash in Rio. We knew we had found a second home’. (p 175).

Whitey’s Lindy Hoppers had been contracted for 6 weeks, but following the bombing of Pearl Harbour it became too dangerous to return by boat, and 6 weeks became 10 months, during which time they played all the major casinos in Brazil. They would do a first show at Cassino da Urca and then take a cabin cruiser across the harbour to play at Cassino Icarai.

You can read more about Norma Miller’s adventures in Brazil, where she learned to dance Samba and participated in the Carnival parade, her conversations with Orson Welles and their close escape from a mob, in Swingin’ at the Savoy.

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Norma Miller on Samba and Swing:

The Brazilians have a Swing all their own, but it has the same African roots as American jazz. Brazilian blacks gave it a Samba beat, and American blacks swung it. The ties were there, and we felt them immediately. Everything about Brazil was swinging. (p 173).

Orson Welles

The Cassino da Urca was also the location for Orson Welles filming of an unfinished feature film, Ain’t it the Truth, which included a section documenting Rio’s carnival (filmed during the same period as Whitey’s Lindy Hoppers stay). Unfortunately, the project was never completed and not much footage remains. Welles was a great jazz enthusiast and had been working on a film documenting the history of jazz with Louis Armstrong before accepting to come to Brazil when he was appointed goodwill ambassador to Latin America as part of the war effort. The Carnival episode was also called “The Story of Samba”.

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Entertainer Orson Welles (CR) attending the Rio de Janerio Carnival celebration. (Photo by Hart Preston//Time Life Pictures/Getty Images)

The Cassino da Urca today

Gambling was declared illegal in 1946 in Brazil and the building was bought by a TV channel. After laying derelict since the 1980s, the casino has recently undergone renovations with the Istituto Europeo di Design. You can follow in the steps of the Cassino’s history and renovation in this IED video.

If you are lucky enough to visit Rio, this is its location.

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More information

This piece is inspired by Norma Miller’s memoirs Swingin’ at the Savoy: the Memoir of a Jazz Dancer (Temple University Press). Her book is available in English on Amazon and I am currently finalizing its translation into Spanish.

Other sources:

http://www.cassinosdobrasil.com.br/cassinos-famosos/cassino-da-urca-rio-de-janeiro/

http://www.royalrio.net/site/cassino-da-urca-the-golden-years-of-rio-de-janeiro/

Istituto Europeo di Design, https://youtu.be/PyW_XWLsFPU

Soundtrack:

Aquarela do Brasil (Ary Barroso) in any of its versions.