Going global, great venues, and the home of swing in Galicia

(Clocks go back, winter is coming, so I am turning to summer for this post…)

Panormaic view of Bueu and the bay of Pontevedra
Panormaic view of Bueu and the bay of Pontevedra


As I was sitting having a beer in a leafy beer garden in southern Galicia this summer, while attending a meeting of the local swing association, I came to reflecting about globalization, universal human passions for music and dance, and the mysterious and circuitous turns in history which have led to this meeting taking place at all…as you do. The place is the Aturuxo bar in Bueu, a small village on the coast of one of Galicia’s southern bays. It is a lovely early summer afternoon and we are sitting around a table in the shade of the garden, surrounded by the countryside. The Aturuxo is in fact a great concert venue and the alma mater of Lindy Hop in Galicia. This is where Jorge and Elena started their first Lindy Hop classes when they returned after living in Porto (Portugal) where they had been bitten bad by the lindy hop bug. They started with a small weekly practice group in 2012 and now, in just three years, it has grown into a busy swing dance school (Swing On Vigo) and has spawned an independent Galician swing association which was formally created last year (Ghastas Pista Swing).  We were there to organize the association’s annual swing festival work programme and to attend a concert by Alo Django, a local swing band from Santiago de Compostela.

I think it is a fair bet to imagine that there was no Lindy Hop or other swing dancing occurring in Bueu in the late 1930s or ‘40s.  For a start the Spanish Civil War (1936-1939) and tough post-war period under Franco’s dictatorship would have been a dampener on the swing spirit. Bueu would have been a relatively remote fishing village. I would be interested to know if swing music was popular at the time in the larger cities of Vigo or Coruña, but it is unlikely that a group of lindy hoppers would have gathered to dance to a live swing band at their local bar, as was the case today. So I looked into this a little, there isn’t much material on the history of swing in Spain, but if you would like to know more this is the best source I have found article by Jorge García. It suggests that even back then Barcelona was the main jazz route entry in Spain and that while the fox trot and Charleston made it, Lindy Hop would not have been widely known or danced. Whitey’s Lindy Hoppers did a couple of tours of Europe in the late 30s, fitting in England, France, Switzerland and even a visit to Dublin, but did not reach Spain (which would have been in the midst of the civil war as mentioned).  I also doubt even Frankie Manning (Lindy Hop inspiration) had an inkling of how far his legacy would reach when he was ‘rediscovered’ in the 1980s and the Lindy Hop revival started in the US and Sweden. Ah the marvels of a globally connected world.

Enxebre festival presentation party
Enxebre swing festival presentation party

This global passion for swing speaks of the joy its music and dance transmits, which veritably ‘hooks’ lindy hoppers from all kinds of backgrounds. Alo Django provided us with some swingin’ tunes — crazy beat, foot stomping versions of All of Me, Undecided, Sweet Georgia Brown and others, which had us hopping in the grass well into nightfall. Alo Django are Xabier Mera (voice and guitar), David Tato (guitar), Quim Farinha (violin), Alfonso Calvo (double bass), often in collaboration with Gail Brevitt (tap and voice), and have been very supportive of the local swing scene. They recently organized the II Foliada Swing in Santiago for example, including a film screening, dance workshops, and a joint tap and swing shim sham on stage.

Here they are playing Sweet Sue

Alo Django playing at the II Foliada Swing, Capitol (Santiago)
Alo Django playing at the II Foliada Swing, Capitol (Santiago) Photo David Llecha

The route to the swing (dance) revival in Galicia has been circuitous and also follows the ebbs and flows of emigration and return: via Portugal and the vibrant swing community that Abeth Farag (US) helped to create over the last 10 years, via Jorge (from Bueu) and Elena (from Madrid) who after living in Porto have gone on to work full time at fostering and growing a local swing scene in Galicia; via Ireland and a half Irish-Spanish ‘migrant and back again’ (me) who started dancing in Dublin and has been doing her best to continue dancing and to share her love of swing dancing in Santiago de Compostela; via Carlos Tomico whose travels brought him to Scotland, Madrid (where he caught the swing bug), back to Galicia where he has been actively involved in Ghastas Pista Swing and teaching in Santiago, and are now taking him abroad again to Portugal; via Leti González, originally from Madrid, who has sailed the seven seas before docking in Vigo and getting on board the Swing On team – and also some really enthusiastic local lindy hoppers who discovered swing in this very location, like Daniel Pérez and Laura Rosales, current Treasurer and President of Ghastas Pista Swing Association. The people behind the local swing scene do paint a picture of globalization at its best, that is, bringing together people who love to dance!

And at the same time the swing scene in Galicia is very much local, fuelled by Estrella Galicia and tapas, dancing on the beach or in narrow old town streets, gathering for a Galician winter stew (cocido gallego) or shim shamming on the pier or in front of the Santiago cathedral.

This was the Frankie 100 celebration in the Rías Baixas (the southern coast of Galicia) with the students of Swing On School.

This was Santiago de Compostela’s Shim Sham for Frankie last May.

Although the passion for swing music and Lindy Hop is now global and goes across all kinds of cultures –from the US, UK, Sweden, Spain, Korea, South America, Israel, South Africa…it also takes on specific forms in each locality. I have lived and experienced three different scenes mainly – Dublin, Barcelona and Galicia. In Galicia it is developing hand in hand with great bars, live music, and the special ‘swing vermouth’ modality, which combines a pre-lunch drink and tapa with dancing, usually outdoors. In Barcelona, thanks to the great weather, there is outdoor dancing every weekend in plazas and parks (but here sans tapas). The scene there has developed mainly thanks to very active swing dance schools and teachers (now nearly 20 schools in the Barcelona region, some with hundreds of students) which have contributed to one of the largest most exciting swing communities in Europe. In Ireland the scene has grown mainly as an evening activity in pubs – because what other kind of venue can you find in Ireland??- but as a generally beer-free form of pub-going (which doesn’t usually go down well with the pubs). It ends up being all your friends’ houses where you meet up to dance and party (Anita Walshe, thinking of your place especially). There are sometimes swing picnics, which are a nice Irish family-friendly version of the ‘swing vermouth’ where people bring along home-baked cakes, oh and there is usually some kind of roof, just in case.

Killer Swing party in O Ateneo 30, Santiago
Killer Swing party in O Ateneo 30, Santiago (photo Katerin Alvarez)

These are the scenes that I am familiar with, but I can only imagine that the Lindy Hop community in Sweden or Korea have their own unique forms of swingin’. What is perhaps special about the global Lindy Hop community is that we are also very closely connected,  frequently attending events abroad and finding fellow Lindy Hop addicts where we least expected. As Norma Miller said in her memoirs ‘Although Harlem created it, the Lindy belongs to the world’.

The swing community could not grow without great venues that support it by facilitating, a) a space to dance and b) promoting local swing musicians and events. In the south of Galicia the Aturuxo, Carycar club or Taberna O Rincón, and in Santiago O Ateneo 30, Gallaecia in Armis and Dado Dada club have been essential allies and great places to dance.

Let the swing spirit continue 😉

Note: this post is by no means a complete guide of swing in Galicia – I write about the people and places I know personally, so if you feel I have left anything important out…well just add it to the comments and let me know.

In fact, I would really like to know your views – what do you think attracts people to swing and Lindy Hop nowadays? What is unique about your scene?

Find out more…

Ghastas Pista Swing https://ghastaspistaswing.wordpress.com/

Swing On School LINK http://www.swingonvigo.com/

Compostela Swing https://www.facebook.com/groups/compostelaswing/

Alo Django https://www.facebook.com/alodjango

Aturuxo Bar http://www.aturuxo.net/

O Ateneo 30 http://www.oateneo30.com/

Ok and many many more great bands and bars

Estrella Galicia?? (I do think we should look for a sponsorship deal sometime…)

García, Jorge ‘El Trazo del Jazz en España’ http://www.bne.es/es/Micrositios/Exposiciones/Jazz/resources/img/estudio1.pdf

Swing global, buenos locales y el hogar del swing en Galicia

(Los relojes se atrasan, viene el invierno, así que vamos a pensar en el verano para este post…)

Vista panorámica de Bueu y la ría de Pontevedra


Mientras me tomaba una caña sentada a la sombrita de los árboles en una terraza en el sur de Galicia este verano, asistiendo a una reunión de la asociación de swing local, me puse a reflexionar sobre la globalización, las pasiones humanas universales por la música y el baile, y los misteriosos giros y vueltas de la historia que han llevado a que esta reunión se celebre en primer lugar…lo habitual, vamos. El sitio es el bar Aturuxo en Bueu, un pequeño pueblo de la costa de las Rías Baixas gallegas. Hace una tarde buenísima de principios de verano y estamos sentados alrededor de una mesa a la sombra del jardín, rodeados de campo. El Aturuxo es en realidad un gran local de conciertos y el alma mater del Lindy Hop en Galicia. Aquí es donde Jorge y Elena comenzaron a dar sus primeras clases de Lindy Hop cuando volvieron de vivir en Oporto (Portugal), donde les había picado el bicho del lindy hop con saña. Empezaron con un pequeño grupo de práctica semanal en 2012 que ahora, en tan sólo tres años, ha crecido hasta convertirse en una concurrida escuela de bailes swing (Swing On Vigo) y ha dado lugar a la creación de una asociación independiente de swing en Galicia (Ghastas Pista Swing).  Estábamos allí para organizar el plan de trabajo para el festival de swing anual de la asociación y para asistir a un concierto de Alo Django, un grupo de swing de Santiago de Compostela.

fiesta presentación enxebre swing festival
Fiesta presentación del Enxebre Swing Festival

Creo que es razonable imaginar que no había Lindy Hop u otros tipos de bailes swing en Bueu en los años 30 o 40.  Para empezar, la Guerra Civil Española (1936-1939) y el duro período de la posguerra bajo la dictadura de Franco hubieran deslucido el espíritu swing. Bueu debía de ser un pueblo pesquero relativamente remoto. Me interesaría saber si la música swing era popular en aquella época en las ciudades de Vigo o Coruña, pero en cualquier caso es poco probable que un grupo de lindy hoppers se hubiera reunido en su bar local para bailar al son de un grupo de swing en directo, como era el caso hoy. Traté de encontrar más información – no hay mucho material sobre la historia del swing en España, pero este artículo de Jorge García es la mejor fuente que encontré  Sugiere que ya en aquella época, Barcelona era la principal ruta de entrada del jazz en España, y que mientras que el Fox Trot y el Charleston tuvieron éxito, es poco probable que el Lindy Hop fuera ampliamente conocido o bailado. Los Whitey’s Lindy Hoppers hicieron un par de giras por Europa a finales de los 30, visitando Reino Unido, Francia, Suiza e incluso una parada en Dublin, pero no llegaron a España (que hubiera estado inmersa en la guerra civil).  También dudo de que el propio Frankie Manning (la inspiración del Lindy Hop) tuviera noción de lo lejos que iba a llegar su legado cuando lo “redescubrieron” a finales de los 80 y el renacer del Lindy Hop empezó en los EEUU y Suecia. Ay, las maravillas de un mundo globalmente conectado.

Esta pasión global por el swing habla del gozo que transmite su música y su baile, que realmente “engancha” a lindy hoppers de orígenes muy diversos. Alo Django nos deleitó con algunos temas llenos de swing — versiones de All of Me, Undecided, Sweet Georgia Brown y otros, de ritmo loco, que nos tuvieron zapateando y saltando por la hierba hasta bien entrada la noche. Alo Django son Xabier Mera (voz y guitarra), David Tato (guitarra), Quim Farinha (violin), Alfonso Calvo (contrabajo), a menudo en colaboración con Gail Brevitt (claqué y voz), un grupo que apoyado la escena swing local muchísimo. Hace poco organizaron la II Foliada Swing en Santiago por ejemplo, incluyendo proyección de cine, talleres de danza y un Shim Sham conjunto de swing y claqué sobre el escenario de la Capitol.

Alo Django en la II Foliada Swing en la Capitol (foto David Llecha)

Aquí están tocando Sweet Sue

La ruta que lleva al resurgir del (baile) swing en Galicia ha sido algo enrevesada y también sigue los flujos, idas y venidas de la emigración y el retorno: ha pasado por Portugal y la animada comunidad de swing que ayudó a crear Abeth Farag (EEUU) en los últimos 10 años; ha pasado por Jorge Patiño (de Bueu) y Elena Branco (de Madrid) quienes después de vivir en Porto se han puesto a trabajar a tiempo completo para fomentar y crear la escena local de swing en Galicia; ha pasado por Irlanda y una “migrante de ida y vuelta¨ de origen irlandés y español (yo) que empezó a bailar en Dublin y ha estado haciendo todo lo posible para seguir bailando y compartiendo su amor por los bailes swing en Santiago de Compostela; ha pasado por Carlos Tomico cuyos viajes le han llevado a Escocia, Madrid (donde pilló el virus del swing), de vuelta a Galicia donde ha participado activamente en la asociación Ghastas Pista Swing y enseñando en Santiago, y que ahora le lleva al extranjero otra vez, a Portugal; pasa por Leti González, originalmente de Madrid, que ha navegado los siete mares antes de fondear en Vigo y sumarse al equipo de Swing On — y también pasa por algunos lindy hoppers del Morrazo muy entusiastas que descubrieron el swing en esta misma localidad, como Daniel Pérez y Laura Rosales, actual Tesorero y Presidenta de la Asociación Ghastas Pista Swing. Las personas que están detrás de la escena local de swing representan la globalización en su mejor faceta, es decir ¡juntando a gente a la que le apasiona bailar!

Y al mismo tiempo, la escena swing de Galicia es muy local, alimentada por la Estrella Galicia y las tapas, los bailes en la playa o en las callejuelas de la zona vieja, las reuniones para tomar cocido gallego o haciendo un Shim Sham en el muelle o delante de la catedral de Santiago.

Esta fue la celebración del Frankie 100 en las Rías Baixas gallegas con los estudiantes de Swing On School

Este fue el Shim Sham para Frankie en Santiago de Compostela en mayo 

Aunque la pasión por la música swing y el Lindy Hop es ahora global y recorre todo tipo de culturas –desde los EEUU a Reino Unido, Suecia, España, Corea, Sudamérica, Israel, Sudáfrica…también adopta formas muy específicas en cada localidad. Yo he vivido y conocido principalmente tres escenas — Dublin, Barcelona y Galicia. En Galicia la escena swing está creciendo de la mano de buenos bares, música en directo y la modalidad especial de “vermú swing”, que combina un vermú con tapa y baile, normalmente al aire libre. En Barcelona, gracias al buen tiempo, se baila al aire libre todos los fines de semana en plazas y parques (pero aquí sin tapa). La escena ha crecido principalmente gracias a escuelas de swing y profesores muy activos (ahora hay casi 20 escuelas en la región de Barcelona, algunas con cientos de estudiantes) que han ayudado a crear una de las comunidades swing más grandes y competitivas de Europa. En Irlanda la escena ha crecido principalmente como una actividad nocturna en los pubs porque ¿qué otro tipo de local se puede encontrar en Irlanda? pero en general, se trata de una forma de ir al pub sin tomar cerveza (lo cual no suele gustar a los pubs). La escena acaba por ser las casas de todos tus amigos donde te reúnes para bailar y hacer fiestas (Anita Walshe, pensando en tu casa en particular). A veces hay “swing picnics”, que son una versión familiar irlandesa del “vermú swing” donde la gente trae bizcochos y dulces caseros, ah y suele haber algún tipo de tejado, por si acaso.

fiesta killer swing
Fiesta Killer Swing, O Ateneo 30 (foto de Katerin Alvarez)

Estas son las comunidades que yo conozco bien, pero imagino que la comunidad swing en Suecia o Korea tendrá su propia forma particular de swinguear. Lo que quizá sea especial de la comunidad global de Lindy Hop es que estamos muy conectados, asistiendo a menudo a eventos en el extranjero y encontrando otros adictos al Lindy Hop donde menos lo esperábamos. Como dijo Norma Miller en sus memorias “Aunque Harlem lo creó, el Lindy Hop pertenece al mundo”.

La comunidad swing no podría prosperar sin buenos locales que la apoyen facilitando a) un espacio para bailar y b) promocionando a los músicos y eventos de swing locales. En el sur de Galicia el Aturuxo, Carycar club o Taberna O Rincón, y en Santiago O Ateneo 30, Gallaecia in Armis y Dado Dada club han sido aliados esenciales y sitios fantásticos para bailar.

Que continúe el espíritu swing 😉

Nota: este post no es ni mucho menos una guía completa del swing en Galicia — escribo sobre la gente y sitios que conozco personalmente, así que si crees que me he dejado algo importante…puedes avisarme y añadirlo a los comentarios.

De hecho, me gustaría saber tu opinión ¿qué crees que atrae a la gente al swing y al Lindy Hop hoy en día? ¿Qué es particular de tu escena?

Saber más…

Ghastas Pista Swing https://ghastaspistaswing.wordpress.com/

Swing On School  http://www.swingonvigo.com/

Compostela Swing https://www.facebook.com/groups/compostelaswing/

Alo Django https://www.facebook.com/alodjango

Aturuxo Bar http://www.aturuxo.net/

O Ateneo 30 http://www.oateneo30.com/

Vale, y muchos muchos más grandes bandas y bares

Estrella Galicia?? (Realmente creo que deberíamos buscar un patrocinio algún día…)

García, Jorge ‘El Trazo del Jazz en España’ http://www.bne.es/es/Micrositios/Exposiciones/Jazz/resources/img/estudio1.pdf

El Savoy, donde empezó todo


Me he preguntado cómo empezar este blog, pero en realidad la respuesta es simple: debo comenzar con el Savoy en Harlem — donde la música y el baile Swing nacieron, prosperaron y se hicieron mundialmente famosos.  Y el rey entre los bailes swing de la época era el Lindy Hop (también conocido como jitterbug).   El Lindy Hop, el swing y todo lo vintage vuelven a estar de moda – y es importante recordar sus raíces.  Subir la escalinata de mármol y espejos del Savoy, y entrar así en el mejor salón de baile del mundo es un buen sitio para empezar…

Una multitud se reúne delante del Savoy Ballroom, un importante foco cultural y local emblemático del barrio de Harlem (Photograph © Bettmann/Corbis. http://www.danceheritage.org/savoy.html
Una multitud se reúne delante del Savoy Ballroom, un importante foco cultural y local emblemático del barrio de Harlem (Photograph © Bettmann/Corbis. http://www.danceheritage.org/savoy.html

El Savoy era más que un salón de baile – era el corazón palpitante de Harlem. Aquí es dónde los mejores músicos y bailarines se juntaron para crear el swing.  Era el mayor y más elegante salón de baile en Harlem.  Para empezar estaba a otra escala en comparación a las otras salas, ocupando una manzana entera desde la calle 140 a la 141, unos 250 por 50 pies (1161m2) — podía dar cabida a miles de personas sobre la pista de baile: más de 5000 personas asistieron a su apertura la noche del 12 de marzo 1926 con la banda de Fletcher Henderson.

Así es cómo Frankie Manning, la gran leyenda del Lindy Hop, describió su primera visita al Savoy cuando tenía unos 19 años:

“Mientras subía los escalones que llevaban al salón de baile podía escuchar la música swing que se colaba por la escalera, y empezó a calar en mi cuerpo…llegué al último escalón, atravesé la doble puerta, y me paré por un momento de espaldas al escenario, asimilándolo todo. Cuando me di la vuelta y miré la sala de frente…bueno, simplemente me quedé parado con la boca abierta. Toda la pista estaba llena de gente y ¡estaban bailando! ¡La banda estaba aporreando! ¡Los tíos ahí subidos estaban aullando! La música era una pasada. Todo el mundo estaba moviéndose y meneándose…Empezamos a decir “Esto es el paraíso del baile”. Hasta parecía que el suelo se estaba animando porque también botaba arriba y abajo.”

Harlem se había convertido en un lugar de moda para la sociedad blanca del centro neoyorquino durante los años 20.  Harlem, un barrio de Nueva York mayoritariamente negro, experimentó un gran influjo de migrantes negros provenientes del Sur en las primeras décadas del siglo XX, cuando miles de personas huían de la terrible opresión del Sur en busca de nuevas oportunidades. Harlem ofrecía una promesa de libertad y orgullo, y se convirtió en un punto de encuentro para la creatividad y la cultura negras – en la música, el arte, la literatura y la política, durante un período conocido como el Renacimiento de Harlem (Harlem Renaissance).  A pesar de que era conocido como el barrio “Negro”, la segregación racial era aparente (como era el caso en diferente grado en todo Estados Unidos en aquella época) y la mayoría de los famosos clubes nocturnos eran exclusivamente para clientela blanca: el Cotton Club, el Apollo (que aún sigue en pie) etc. presentaban actuaciones con artistas negros, pero las personas negras no podían acceder como público por la entrada principal o mezclarse con la clientela blanca.   La segregación y la discriminación eran problemas aún mayores fuera de Nueva York – cuando el grupo de Lindy Hoppers de Whitey o las bandas de músicos iban de gira era a menudo difícil encontrar locales que les sirvieran comida o les ofrecieran alojamiento. Billie Holidy describe incontables incidentes en sus memorias, incluyendo la dificultad para encontrar lavabos que le permitieran utilizar, un pequeño ejemplo de los enormes retos a los que se enfrentaban.

El Savoy era único por ser un local no segregado – clientes negros y blancos podían asistir, sentarse, comer, beber y bailar juntos – “por primera vez en la historia se estaba cuestionando el status quo” comenta Norma Miller.  Frankie Manning ha dicho que no importaba si eras negro o blanco, verde, amarillo o lo que sea, sólo importaba si sabías bailar.   Creo que este espíritu inclusivo se refleja en el Lindy Hop y es un elemento clave de este baile alegre, de su legado y de cómo lo disfrutamos hoy en día.

El Savoy era el salón de baile más elegante de Harlem y superaba a todas las mejores salas de baile de América.  Era deslumbrante, en las palabras de Norma Miller “el salón de baile estaba decorado en dorado y azul con focos de colores. En los laterales se alineaban los reservados para tomar algo de comer o beber. La zona de baile…ocupaba el largo de una manzana, la pista en sí era un piso de madera hecho de muchas capas, como caoba y arce…lo reponían cada tres años, desgastado por el machaque constante [de los bailarines]”.

La música…y el baile

Chick Webb vs Count Basie, with Billie Holiday, Savoy

La música nunca paraba en el Savoy, había dos escenarios para las bandas, y uno de ellos siempre estaba tocando. Norma Miller recuerda escuchar la música desde la escalera de incendios de su edificio, y más tarde empezaría a bailar en la acera delante del Savoy.  Chick Webb era el líder habitual de la banda de la casa, y la suya era la banda favorita de los Lindy Hoppers.  A lo largo de los años siguientes más de 200 bandas de swing tocaron en el Savoy — había batallas de bandas legendarias entre bandas invitadas como la de Cab Calloway, Count Basie o Benny Goodman (que sólo tocó una vez en el Savoy pero visitaba a menudo) y la banda de Chick.  Para las batallas de bandas más famosas la cola daba la vuelta a varias manzanas — y eran los bailarines los que decidían el éxito de una banda.  El Savoy también fue clave en lanzar las carreras de varias cantantes famosas como Ella Fitzgerald, que fue elegida por Chick para cantar para su banda, y que continuó al frente de la banda después de la muerte de Chick en 1939. Chick Webb grabó Stompin’ at the Savoy en 1934. Aqui está Ella Fitzgerald con la orquesta de Chick Webb tocando St Louis Blues en el Savoy en algún momento de 1939.

En aquellos tiempos las bandas tocaban para los bailarines, y si querían quedarse tenían que mantener la pista llena, según Frankie Manning.  Jacqui Malone ha escrito un artículo muy interesante en Jazz Music in Motion:  Dancers and Big Bands donde defiende que hay que recuperar conciencia de la estrecha relación entre el baile y el desarrollo de la música jazz y swing “Noche tras noche, los bailarines y músicos del Savoy se incitaban unos a otros a llegar más alto, más profundo – siempre con una actitud de elegancia.” Duke Ellington comentaba “Empiezas a tocar y los bailarines empiezan a bailar ¡y tienen un ritmo tan fantástico que sólo tienes que agarrarte!”.

De esta estrecha colaboración con Chick Webb y otras swing bands nació el Lindy Hop. El Lindy Hop es un baile gozoso con mucha improvisación y un ritmo sincopado de 8 compases. Para todos los lindy hoppers que me leéis no necesito aportar más explicación. Evolucionó a partir de otros bailes de la época como el Charleston con el breakaway (paso separado), que permite mayor improvisación, e introdujo el swing-out, su paso estrella. Herbert White, el jefe de sala del Savoy, reunió a los bailarines de Lindy Hop con más talento para formar los Whitey’s Lindy Hoppers y otros grupos de baile.  El Lindy Hop se popularizó por toda América y el extranjero gracias en gran parte a Whitey’s Lindy Hoppers –que estuvieron de gira por Europa, Australia y Brasil, además de aparecer en varias películas y de figurar en la Expo de Nueva York de 1939.

Frankie Manning, una leyenda en la comunidad swing del que hablaremos con más detalle en otro post, fue uno de los bailarines de Whitey; fue un innovador y un coreógrafo clave que influyó en el estilo característico del baile, casi horizontal, y al crear con su pareja de baile de entonces los primeros pasos acrobáticos aéreos (conocidos como airsteps). Es también la inspiración que ha conducido el redescubrimiento del Lindy Hop en todo el mundo desde los años 90, y la inspiración tras el espíritu inclusivo de la comunidad swing.  El Lindy Hop no era el único baile que se bailaba en el Savoy, y otros bailes populares incluían el Shag, el Fox Trot, el Peabody, el Black Bottom, la Big Apple, el Shim Sham etc. pero tal vez sea el baile con el impacto más duradero, tal y como es sentido a diario por miles de Lindy Hoppers modernos en todo el mundo.

Aqui hay uno de los pocos clips de baile social en el Savoy.

…y más

El Savoy era más que un salón de baile, también cumplía la función de centro cívico de la comunidad negra en Harlem: aquí había a menudo eventos de gala de la comunidad los miércoles y los viernes, el ´Club de los 400´ y otras asociaciones de Harlem se reunían aquí y Adam Clayton Powell era cliente habitual. Tras los disturbios de 1935 se pensó que el Savoy era demasiado importante como para permanecer cerrado y se crearon las competiciones de baile del Harvest Moon Ball en un intento de remontar la moral dañada de la comunidad negra.   A pesar de ser un barrio mayoritariamente negro, la patria del Nuevo Negro y el Harlem Renaissance, Harlem era en su mayoría propiedad de gente blanca y muchos negocios no contrataban personal negro, contribuyendo a los disturbios que tuvieron lugar durante la Depresión. Es en este contexto que se hace más evidente el valor del Savoy como un local que empleaba y acogía a un personal y una clientela diversa – incluyendo desde los chavales del barrio a estrellas de Hollywood.

El Savoy abrió sus puertas en 1926 y cerró en 1958. Apenas hay ninguna gran banda de jazz que no tenga asociación con el Savoy, incluyendo bandas negras y blancas. Para bailarines de Lindy Hop como Frankie Manning, Norma Miller y muchos más se convirtió en un segundo hogar, “el hogar de los pies felices” (home of happy feet) como era conocido.  Ayudó a crear y popularizar la música más americana por excelencia, el swing, y un baile verdaderamente americano, el Lindy Hop. El Savoy era visita obligada en Harlem — y Harlem era donde tenías que estar en los años 20 y 30. Según Romare Bearden (artista) “Allí era donde mejor se bailaba en el mundo, y donde estaba la mejor música…Querrías estar en Harlem o Paris. Estos eran los dos lugares donde estaban ocurriendo cosas.”

¿y qué sería un post sobre el Savoy sin música? Aquí va una pequeña selección:

El Savoy abrió en 1926 y cerró permanentemente en 1958. Fue demolido para construir una promoción de viviendas. Frankie Manning y Norma Miller inauguraron una placa conmemorativa el 26 de mayo 2002, el día del 88 cumpleaños de Frankie.

Leer más

Hay mucho material sobre el Savoy. Yo recomendaría empezar por las biografías de Frankie Manning y Norma Miller para una visión personal de cómo era el Savoy. Hay algunos materiales documentales disponibles en youtube (por ejemplo El Savoy). Estas son algunas de las fuentes que utilicé, no es ni mucho una lista completa de todo lo que está disponible.

Burns, Ken, Jazz (serie de televisión y DVD, disponible en español e inglés)(PBS, 2000) http://en.wikipedia.org/wiki/Jazz_(TV_series)

Malone, Jaqui, ‘Jazz Music in Motion’, The Jazz Cadence of American Culture, Chapter 18. Ed. Robert G. O’Meally. New York: Columbia University Press, 1998.

Manning, Frankie & Millman, Cynthia, Frankie Manning, Ambassador of Lindy Hop . Philadelphia: Temple University Press, 2007.

Miller, Norma, Swingin’ at the Savoy. Philadelphia: Temple University Press, 1996.

Seisdedos, Iker, Cuando Harlem era una fiesta. El País, 5 Febrero 2015.

Stearns, Marshall & Jean, Jazz Dance: the Story of American Vernacular Dance, New York: Macmillan, 1968.

The Studio Museum in Harlem, Harlem Renaissance: Art of Black America (Times Mirror Books, New York: 1987).

The Savoy Plaque http://www.savoyplaque.org/

The Savoy King (Documental), http://www.savoyking.com/ . Extracto del documental, The Savoy ballroom https://youtu.be/Mqsc0dhoED0

Citas de

Malone, Jaqui, Jazz Music in Motion, The Jazz Cadence of American Culture Chapter 18.

Manning, Frankie Manning, Ambassador of Lindy Hop.

Miller, Swingin’ at the Savoy.

The Savoy, where it all began


I have wondered how to start this blog, but really the answer is simple: I must start at the Savoy in Harlem – where Swing music and dance was born, thrived and became world famous. And king amongst the swing dances of the age was the Lindy Hop (also known as jitterbug). Lindy Hop, swing and all things vintage are back in vogue again – and it is important to remember its origins. Stepping up the Savoy’s marble and mirror staircase into the finest ballroom in the world is a good place to start…

Savoy, Harlem 1952
A crowd gathered outside the Savoy Ballroom, a major cultural hub and landmark for the Harlem neighborhood.(Photograph © Bettmann/Corbis. http://www.danceheritage.org/savoy.html

The Savoy was more than a ballroom – it was the beating heart of Harlem. Here is where the best musicians and dancers came together to create swing. It was the largest and most elegant ballroom in Harlem. For a start it was on a different scale to other ballrooms, occupying a whole block from 140th to 141st street, about 250ft by 50ft with two bandstands – it could fit thousands on the dance floor, over 5,000 attended on its opening night on 12 March 1926[i] with Fletcher Henderson’s band.

This is how Frankie Manning, the great Lindy Hop legend, described his first visit to the Savoy when he was about nineteen:

‘As I was climbing the steps that led to the ballroom, I could hear the swinging music coming down the stairwell, and it started seeping right into my body…I got to the top step, went through the double doors, and stopped for a moment with my back to the bandstand, taking it all in. When I turned around and faced the room…well I just stood there with my mouth open. The whole floor was full of people –and they were dancing! The band was pounding! The guys up there were wailing! The music was rompin’ and stompin’. Everybody was movin’ and groovin’….We started saying ‘’This is dancin’ heaven’’. It even looked like the floor was getting in the mood because it was bouncing up and down too.’

Harlem had become a popular night spot for downtown white society during the 20s. Harlem, a predominantly black neighbourhood in New York experienced a huge influx of black migrants from the South in the early 20th Century decades as thousands fled from terrible oppression looking for new opportunities. Harlem provided a promise of freedom and pride, and it became a hotspot for black creativity and culture – in music, art, literature and politics, in a period known as the Harlem Renaissance. But although it was ostensibly the ‘Negro’ neighbourhood, it was also notably segregated (as was the case throughout the US to different degrees at the time), most of the famous nightclubs were for white patrons only: the Cotton Club, the Apollo (which is still standing today) etc. would feature black performers but black people could not use the main entrance or mix with the white audience.  Segregation and discrimination were even greater problems outside of New York – when Whitey’s Lindy Hoppers or bands and musicians went on tour it was often difficult to find places that would serve them food or provide accommodation. Billie Holiday describes countless incidents in her memoirs, including the difficulty in finding rest rooms she could use, just one small example of the challenges they faced.

The Savoy was unique as it was not segregated – black and white patrons could attend, sit, eat and drink and dance together, ‘for the first time in history the status quo was challenged’ states Norma Miller. Frankie Manning has said that it didn’t matter whether you were black or white, green, yellow or whatever, just whether you could dance.  I think this inclusive spirit is reflected in Lindy Hop and is a key feature of this joyful dance, of its legacy and how we enjoy this dance nowadays.

The Savoy was the most elegant ballroom in Harlem and surpassed all of America’s top dance halls. It was dazzling, as described by Norma Miller: ‘the ballroom itself was decorated in gold and blue with colored spotlights. The walls were lined with booths for eating and drinking. The dance area was…the length of a city block, the dancefloor itself was made of many layers of hardwood, such as mahogany and maple…it was replaced every three years, worn out by the constant pounding [of the dancers]’.

The music…and the dance

Chick Webb vs Count Basie, with Billie Holiday, Savoy
Advertisement for a battle of the bands between Chick Webb and Count Basie, with Billie Holiday and Ella Fitzgerald.

The music never stopped at the Savoy, there were two bandstands and one of them was always playing. Norma Miller recalls listening to this music from her home’s fire escape as a child, and later she started dancing on the pavement outside the Savoy. Chick Webb usually led the house band, and he was Lindy Hoppers’ favourite band. Over the next few years over 200 hundred swing bands played the Savoy – there were legendary battles between visiting bands like Cab Calloway’s, Count Basie’s or Benny Goodman’s (who only played the Savoy once but visited often) and Chick’s band. For top band battles the queue would go round several blocks – and it was the dancers who made a band’s success. The Savoy was also key in launching the careers of famous singers like Ella FitzGerald, who was picked by Chick to sing for his band, and continued to lead the band after his death in 1939. Chick Webb recorded Stompin’ at the Savoy in 1934. Here is Ella Fitzgerald with Chick Webb’s orchestra playing St Louis Blues at the Savoy, sometime in 1939.

Back then bands played for dancers, and if they wanted to stay they had to keep the floor packed according to Frankie Manning. Jacqui Malone has written a very interesting article on Jazz Music in Motion: Dancers and Big Bands which argues for re-claiming the close connection between dance and the development of jazz and swing music ‘Night after night, the dancers and musicians at the Savoy spurred one another on to greater heights and greater depths- always with an attitude of elegance’. Duke Ellington commented ‘You start playing, the dancers start dancing, and they have such a great beat you just hang on!’.

Out of this close collaboration with Chick Webb’s and other swing bands the Lindy Hop was born. The Lindy Hop is a joyous improvisational dance with a syncopated 8 count beat. For all the lindy hoppers reading this I do not need to provide further explanation. It evolved from other dances of the era with the breakaway, which allowed more room for improvisation, and introduced the swing-out, its star step. Herbert White, the Savoy floor manager, brought together the most talented Lindy Hoppers to form Whitey’s Lindy Hoppers and other dance troupes. The Lindy Hop was popularized all over America and overseas thanks mainly to Whitey’s Lindy Hoppers – touring Europe, Australia and Brazil as well as appearing in several films and the 1939 New York World Fair.

Frankie Manning, a legend in the swing community who we will speak about more in another post, was one of Whitey’s dancers; he was a key innovator and choreographer, influencing the dance’s characteristic near-horizontal style and creating the first acrobatic airsteps with his dance partner. He has also been the inspiration leading the Lindy Hop worldwide revival since the 90s and contributing to the inclusive spirit of the swing community. The Lindy Hop was not the only dance danced at the Savoy and other popular dances included the Shag, the Fox Trot, the Peabody, the Black Bottom, the Big Apple, the Shim Sham etc. but it has perhaps had the most lasting impact, as experienced daily by thousands of modern Lindy Hoppers the world-over.

Here is some rare footage of dancing at the Savoy from a newsreel: Dancing at the Savoy

…and more

The Savoy was not only a ballroom, it also had a role as a civic centre for the black community in Harlem: there were regular community gala events on Wednesday and Friday nights, the ‘400 Club’ and other Harlem fraternities and associations met there and Adam Clayton Powell was a regular patron. Following the riots in 1935 it was felt the Savoy was too important to be closed and the Harvest Moon Ball competitions were created in an effort to re-build the damaged morale of the black community.  Despite it being a predominantly black neighbourhood, the home of the New Negro and the Harlem Renaissance, Harlem was mainly owned by white people and many Harlem businesses did not employ black people, contributing to these riots in the midst of the Depression. In this context the value of the Savoy as a venue that employed and welcomed a diversity of patrons – from local kids to Hollywood starts – becomes more apparent.

The Savoy opened in 1926 and closed in 1958. There is scarcely a big jazz band name that is not associated with the Savoy, including black and white bands. For the Lindy Hoppers like Frankie Manning and Norma Miller and many others it became a second home, the ‘home of happy feet’ as it was known.  It helped create and popularize the most quintessentially American music, swing, and a truly American dance, Lindy Hop. The Savoy was the place to be in Harlem – and Harlem was the place to be in the 20s and 30s. In the words of Romare Bearden (artist) ‘The best dancing in the world was there, and the best music…You’d want to be either in Harlem then or in Paris. These were the two places where things were happening.’

And what would a post about the Savoy be without music? Here is a selection of tracks:

The Savoy opened in 1926 and closed permanently in 1958. It was demolished for the construction of a housing complex. A conmemoration plaque was inaugurated on 26 May 2002 by Frankie Manning and Norma Miller, on Frankie’s 88th Birthday.

More reading

There is plenty of material about the Savoy. I would recommend starting with Frankie Manning’s and Norma Miller’s biographies for a personal account of what the Savoy was like. These are some of the sources I used, by no means a full list of what is available. Some video documentary material is also available on youtube (The Savoy ballroom).

Burns, Ken, Jazz (TV and DVD series, PBS, 2000) http://en.wikipedia.org/wiki/Jazz_(TV_series)

Malone, Jaqui, ‘Jazz Music in Motion’, The Jazz Cadence of American Culture, Chapter 18. Ed. Robert G. O’Meally. New York: Columbia University Press, 1998.

Manning, Frankie & Millman, Cynthia, Frankie Manning, Ambassador of Lindy Hop . Philadelphia: Temple University Press, 2007.

Miller, Norma, Swingin’ at the Savoy. Philadelphia: Temple University Press, 1996.

Seisdedos, Iker, ‘Cuando Harlem era una fiesta’. El País, 5 February, 2015.

Stearns, Marshall & Jean, Jazz Dance: the Story of American Vernacular Dance, New York: Macmillan, 1968

The Studio Museum in Harlem, Harlem Renaissance: Art of Black America. New York: Times Mirror Books,1987.

The Savoy Plaque http://www.savoyplaque.org/

The Savoy King Documentary, http://www.savoyking.com/ . Extract from the documentary, The Savoy ballroom https://youtu.be/Mqsc0dhoED0

Quotes from:
Malone, Jaqui, Jazz Music in Motion, The Jazz Cadence of American Culture, Chapter 18.
Manning, Frankie, Frankie Manning, Ambassador of Lindy Hop.
Miller, Norma, Swingin’ at the Savoy.